Bénin : La légende des Minos, les guerrières vierges du Dahomey

“Elles sont là, 4000 guerrières, les 4000 vierges noires du Dahomey, gardes du corps du monarque, immobiles aussi sous leurs chemises de guerre, le fusil et le couteau au poing, prêtes à bondir sur un signal du maître. Vieilles ou jeunes, laides ou jolies, elles sont merveilleuses à contempler. Aussi solidement musclées que les guerriers noirs, leur attitude est aussi disciplinée et aussi correcte, alignées, comme au cordeau”, écrira  E. Chaudoin, dans ses mémoires publiées en 1891 ,Trois mois de captivité au Dahomey. Les Amazones noires étaient filles d’esclaves, tirées au sort ou volontaires, elles pouvaient être soldates, sous-officières ou officières.

Les acteurs Chadwick Boseman et Michael B Jordan ont reçu de nombreux éloges pour leurs rôles dans le film Black Panther. Mais à mon avis, les véritables stars étaient les Dora Milaje, l’unité des forces spéciales du royaume fictif du Wakanda. Ces redoutables gardes du corps féminins ont fourni la boussole morale du film. J’ai été ravie d’apprendre que l’inspiration de ces femmes puissantes est ancrée dans la réalité et que leurs descendants perpétuent leurs traditions.

“Elle est notre Roi. Elle est notre Dieu. Nous mourrions pour elle”, dit Rubinelle, en choisissant soigneusement ses mots.

La secrétaire âgée de 24 ans parle ainsi de sa grand-mère, assise sur un lit dans l’une des pièces de devant d’une maison d’Abomey, l’ancienne capitale du royaume du Dahomey, aujourd’hui une prospère ville du sud du Bénin. La tête de la vieille femme est ornée d’une couronne.

J’ai obtenu une audience avec cette reine dahoméenne : une descendante de la reine Hangbe, qui, selon la légende locale, est la fondatrice de l’armée des Amazones, une troupe d’élite.

Incarnation vivante de Hangbe, la vieille femme a hérité de son nom et de son autorité. Quatre amazones s’occupent d’elle, assises sur une natte tissée à même le sol.

La pièce est relativement grande : une table et des chaises pour les visiteurs et, dans un coin, une télévision à l’ancienne…

Après m’avoir indiqué que je devais me prosterner devant la reine et prendre une gorgée d’eau cérémoniale, Rubinelle et sa grand-mère m’ont raconté l’histoire de leurs ancêtres.

Le roi Ghezo, qui a régné sur le Dahomey de 1818 à 1858, a officiellement intégré les Amazones dans l’armée. Il s’agit en partie d’une décision pratique, la main-d’œuvre étant de plus en plus rare en raison de la traite européenne des esclaves.

Les Européens ont baptisé les soldats Amazones, en référence aux impitoyables guerrières de la mythologie grecque.

Les Européens ont baptisé les soldats Amazones, en référence aux impitoyables guerrières de la mythologie grecque.

La reconnaissance des Amazones comme soldats officiels du Dahomey a renforcé une dualité qui était déjà ancrée dans la société par la religion du royaume, le vaudou, aujourd’hui l’une des religions officielles du Bénin…

Une légende intégrale parlait de Mawu-Lisa, un dieu mâle et un dieu femelle qui s’unissaient pour créer l’univers.

Dans toutes les institutions, politiques, religieuses et militaires, les hommes auraient un équivalent féminin. Le roi, cependant, régnait en maître.

Les récits historiques sur les Amazones sont peu fiables, bien que plusieurs marchands d’esclaves, missionnaires et colonialistes européens aient relaté leurs rencontres avec ces femmes intrépides.

En 1861, le prêtre italien Francesco Borghero a décrit un exercice militaire au cours duquel des milliers de femmes ont escaladé des buissons d’acacias épineux de 120 mètres de haut, pieds nus, sans un seul gémissement.

En 1889, l’administrateur colonial français Jean Bayol décrit avoir vu une jeune amazone approcher un captif dans le cadre de son entraînement.

“[Elle] s’avançait d’un pas allègre, donnait trois coups d’épée à deux mains, puis coupait calmement les dernières chairs qui attachaient la tête au tronc… Elle pressait ensuite le sang sur son arme et l’avalait.”

Les Européens qui ont visité le royaume au 19e siècle ont appelé les combattantes du Dahomey des Amazones, une référence aux impitoyables guerrières de la mythologie grecque.

Aujourd’hui, les historiens les appellent mino, ce qui peut être traduit par “nos mères” dans la langue locale, le fon.

Cependant, Leonard Wantchekon, né au Bénin, aujourd’hui professeur de politique à l’Université de Princeton et fondateur de l’African School of Economics à Cotonou, au Bénin, affirme que ce terme contemporain ne reflète pas exactement le rôle que les guerrières jouaient dans la société dahoméenne. “Mino signifie sorcière”, dit-il.

Aujourd’hui, le rôle de la reine Hangbe et de ses amazones est essentiellement cérémoniel. Elles dirigent les rituels religieux qui ont lieu au temple, près de sa maison.

Lorsque j’ai demandé à prendre des photos de la reine Hangbe, Pierrette, une autre amazone, s’est levée d’un bond pour déployer un parasol cérémoniel au-dessus de sa maîtresse, dans la pièce sombre.

Un tissu portant l’inscription “Reine Hangbe” avait été cousu dans le tissu selon une technique de la tradition dahoméenne.

Couturière, Pierrette crée chaque année un nouveau parapluie pour sa reine. Chargées de symboles, ces ombrelles richement décorées témoignaient autrefois du statut de la reine à la cour du Dahomey.

L'histoire du royaume du Dahomey est conservée dans les palais royaux d'Abomey, dans l'actuel Bénin.

L’histoire du royaume du Dahomey est conservée dans les palais royaux d’Abomey, dans l’actuel Bénin.

Le parapluie de la reine Hangbe était relativement simple, mais aux 18e et 19e siècles, il était souvent orné d’ossements d’ennemis vaincus. Les parasols arboraient également des images d’oiseaux et d’animaux, ainsi que les massues à tête ronde que les amazones utilisaient au combat.

Ces armes mortelles sont également gravées sur les murs en terre des palais trapus. Chaque roi construisait un nouveau palais à côté de celui de son prédécesseur, laissant le premier comme mausolée.

Bien que Béhanzin, le dernier roi de l’empire du Dahomey, ait brûlé les palais avant l’arrivée des Français, une partie se dresse encore à Abomey, un panneau rouillé de l’Unesco accroché mollement à l’entrée.

Les bas-reliefs montrent comment les Amazones utilisaient les massues, ainsi que les mousquets et les machettes, pour infliger la mort à leurs ennemis. Dans un meuble poussiéreux, une queue de cheval sort d’un crâne humain – un trophée ramené par une Amazone pour que son monarque s’en serve comme d’un chasse-mouches fantaisiste.

La fascination pour les Amazones a toujours existé, mais elle semble changer de nature. Le film Black Panther en est responsable, certes, mais Dr Arthur Vido de l’Université d’Abomey-Calavi, qui a introduit un nouveau cours sur l’histoire des femmes en Afrique de l’Ouest, en donne une autre explication.

“Comme le statut des femmes évolue en Afrique, les gens veulent en savoir plus sur leur rôle dans le passé”, dit-il.

Une grande partie de l’intérêt pour les Amazones est centrée sur leur caractère impitoyable, bien que Wantchekon rejette la glorification de leurs exploits au combat. “C’est tout simplement ce que faisaient les soldats”, a-t-il déclaré. Wantchekon s’intéresse plutôt à ce que les Amazones ont accompli en tant que vétérans.

Aujourd'hui, le rôle de la reine Hangbe et de ses amazones est essentiellement cérémoniel.

Aujourd’hui, le rôle de la reine Hangbe et de ses amazones est essentiellement cérémoniel.

Le village où Wantchekon a grandi, à l’ouest d’Abomey, était autrefois le camp d’entraînement des Amazones.

Pendant de nombreuses années, sa tante s’est occupée d’une vieille amazone qui s’était installée dans le village après avoir pris sa retraite de l’armée. Les villageois se souviennent encore de l’ancien soldat comme étant “fort, indépendant et puissant”, a déclaré Wantchekon.

Elle défiait les hiérarchies du village et “pouvait le faire sans craindre les représailles du chef local parce qu’elle était une amazone”. Son exemple, selon Wantchekon, a inspiré d’autres femmes, dont sa mère, à être ambitieuses et indépendantes.

Pour cette raison, Wantchekon pense que les Amazones sont toujours d’actualité. “Lorsqu’une profession essentielle pour la société est dominée par les hommes, eh bien, pourquoi ne pas insérer une unité de femmes d’élite pour travailler côte à côte avec les hommes ? Pour être à égalité avec les hommes.”

Pour Wantchekon, ce n’est pas leur force ou leurs prouesses militaires qui rendaient les Amazones extraordinaires, mais leur capacité à servir de modèle. Les studios Marvel (qui ont produit le film Black Panther) ont compris l’intérêt de cette démarche : un spin-off consacré aux Dora Milaje est en préparation.

Lorsque j’ai pris congé de la reine Hangbe, Rubinelle s’est levée pour me serrer la main, me surplombant et me regardant fermement dans les yeux.

J’ai vu des statues d’amazones récemment érigées le long de la route. Elles étaient grandes et larges d’épaules, et ressemblaient beaucoup à Rubinelle.

BBC