Covid : Les 100 millions de travailleuses migrantes et les familles qu’elles font vivre sont abandonnées par le secteur du transfert d’argent

L’impact de la pandémie sur l’économie des transferts de fonds a été variable. Dans l’ensemble, le montant que les travailleurs migrants ont envoyé chez eux en 2020 est resté relativement stable, avec une baisse de seulement 1,6 % par rapport aux niveaux de 2019. Toutefois, certaines régions, dont l’Afrique subsaharienne, l’Asie centrale et du Sud, et certaines parties de l’Europe, ont connu des baisses plus importantes.

On dispose de moins d’informations détaillées sur les pays d’où proviennent ces envois de fonds, mais la Banque mondiale indique que les montants les plus importants l’an dernier provenaient des États-Unis, suivis des Émirats arabes unis et de l’Arabie saoudite. Selon les experts, les travailleurs domestiques des pays du golfe Persique en particulier ont été touchés par de vastes bouclages qui, dans de nombreux cas, ont rendu difficile l’accès aux agents de transfert d’argent pour envoyer des paiements à la maison.

Pour des millions de familles, ces envois de fonds constituent une bouée de sauvetage économique. En 2019, l’argent envoyé par les travailleurs migrants de retour dans les pays à revenu faible ou intermédiaire a atteint 554 milliards de dollars, dépassant les investissements directs étrangers, selon la Banque mondiale. Aux Philippines, l’une des économies les plus dépendantes des transferts de fonds au monde, les travailleurs domestiques – qui sont en grande majorité des femmes – représentent un tiers de tous les travailleurs étrangers à l’étranger qui envoient de l’argent chez eux.

Lorsque les envois de fonds diminuent, les communautés voient moins d’investissements dans l’éducation et les nouvelles entreprises, et les ménages perdent le coussin qui pourrait les aider à survivre à de mauvaises récoltes ou à la maladie, explique Michael Clemens, économiste au Center for Global Development, un groupe de réflexion de Washington. Il est également prouvé qu’une baisse des transferts peut entraîner une hausse de la mortalité infantile et des taux d’abandon scolaire.

Lorsque le Koweït a connu son premier confinement en mars 2020, Cristine Francisco raconte que ses employeurs lui ont interdit de quitter leur maison. Coincée dans une vaste maison de 11 chambres réparties sur trois étages, l’employée de maison a rapidement pensé à sa mère aux Philippines.

Avant la pandémie, Francisco passait son jour de congé à faire le trajet de 40 minutes à pied jusqu’à une agence de transfert d’argent située à proximité. Toutes les deux semaines, elle envoyait aux Philippines la majeure partie de ses derniers revenus – son salaire est de 450 dollars par mois, payés en espèces. La famille de Francisco utilise cet argent pour payer les dépenses essentielles, notamment le traitement des problèmes de cœur et de calculs rénaux de sa mère.

Ces restrictions physiques ont durement touché les migrants de la classe ouvrière, car ils sont presque toujours payés en espèces, explique Craig Churchill, responsable des finances sociales à l’Organisation internationale du travail. En conséquence, certains se sont tournés vers les plateformes de transfert numérique. Les leaders du secteur, comme Western Union, ont vu leurs revenus numériques augmenter de 45 % au troisième trimestre 2020 par rapport à l’année précédente, tandis que les activités numériques de MoneyGram représentent désormais 30 % de toutes les transactions, contre 18 % en février 2020. Les fournisseurs de services de transfert de fonds natifs du numérique, tels que WorldRemit et Wise (anciennement TransferWise), ont également affiché des chiffres de croissance significatifs.

Coincée à l’intérieur, Francisco n’a pas pu envoyer son salaire chez elle pendant trois mois. Chaque nuit, elle est restée éveillée, inquiète, alors que sa famille à Iloilo, une province côtière de l’ouest des Philippines, entrait dans ce qu’elle décrit comme un mode “survie”. Son frère, Arnie, raconte que la famille a réduit ses dépenses partout où elle le pouvait, se nourrissant uniquement de son potager. Francisco a supplié sa sœur aînée, qui avait sa propre famille à charge, de lui prêter de l’argent pour couvrir les frais médicaux de leur mère.

Plus d’un an après le début de la pandémie, Francisco dit que ses employeurs âgés limitent toujours fortement ses déplacements. Aujourd’hui, le chauffeur de la famille l’aide à remettre ses gains à l’agent de transfert d’argent local.

D’autres n’ont peut-être même pas cette possibilité. Francisco n’est qu’une des quelque 100 millions de travailleuses migrantes dont les transferts de fonds – l’argent envoyé aux membres de la famille vivant encore dans leur pays d’origine – soutiennent les économies du monde entier. Les femmes représentent environ la moitié de tous les migrants qui vivent et travaillent à l’étranger. Elles sont également à l’origine d’environ la moitié des envois de fonds annuels, mais ont tendance à envoyer de plus petits montants à des intervalles plus fréquents que leurs homologues masculins, selon l’Organisation internationale pour les migrations, et paient donc des frais de transaction plus élevés.

“Cristine est notre soutien de famille. Nous dépendons à 100 % de son salaire”, explique Arnie. “Sans ses envois de fonds, la vie ici aux Philippines est si difficile”.

Si le passage au numérique est bénéfique pour certains, on s’inquiète de plus en plus du fait que les femmes travaillant à l’étranger ont été laissées à l’écart de la vague de numérisation, explique Saskia Vossenberg, responsable des questions de genre pour les migrations et les transferts de fonds au Fonds d’équipement des Nations unies (FENU).

Lors d’un transfert d’argent en personne, un compte bancaire n’est pas nécessairement nécessaire. Mais pour de nombreux canaux numériques, c’est essentiel, dit M. Vossenberg. Cela peut constituer une pierre d’achoppement pour les femmes, qui représentent une part disproportionnée de la population non bancarisée dans le monde. Plus de 45 % des personnes vivant dans des pays à faible revenu n’ont pas non plus accès à des pièces d’identité, telles que des certificats de naissance, qui sont nécessaires pour ouvrir un compte bancaire ou utiliser des canaux formels. En Afrique subsaharienne, par exemple, près d’un tiers de la population n’a pas de pièce d’identité délivrée par le gouvernement. Des frais élevés, des services locaux insuffisants et des lois telles que celles qui interdisent aux mères d’enregistrer leurs enfants sans leur mari sont autant de facteurs qui empêchent un grand nombre de femmes des pays en développement de participer au système bancaire.

Pour utiliser les plateformes de transfert d’argent numérique, les travailleurs migrants ont souvent besoin de documents d’identité délivrés par leur pays d’accueil, ainsi que de l’accès et de la capacité à naviguer dans une application – tous ces éléments se sont avérés plus difficiles pour les femmes migrantes. Dans les pays à revenu moyen inférieur, les femmes sont 8 % moins susceptibles de posséder un téléphone portable et 20 % moins susceptibles d’utiliser l’internet mobile. Elles ont également tendance à adopter les nouveaux services plus lentement que les hommes.

Les femmes travaillant au Moyen-Orient, comme Francisco, sont également confrontées à un ensemble unique d’obstacles. La plupart des travailleurs domestiques sont employés dans le cadre du système de la kafala, qui interdit de changer d’emploi ou de quitter le pays sans l’autorisation de l’employeur. Malgré les réformes récentes, les changements n’ont guère protégé les travailleurs domestiques, affirment les groupes de défense, et des millions de travailleurs ont été exclus car ils ne sont pas couverts par le droit du travail local. En réalité, il est courant que les employeurs confisquent les passeports, les visas et les téléphones, affirment les groupes de défense des droits.

Même les migrants qui ont accès à des appareils mobiles ne sont pas forcément en mesure de connaître les applications de transfert numérique. De nombreux travailleurs domestiques mènent une vie isolée, nettoyant les maisons de leurs employeurs et faisant la cuisine. “Ils sont livrés à eux-mêmes”, dit Churchill. “Il est plus facile pour les migrants travaillant dans l’hôtellerie ou la construction de partager des informations et des expériences.”

Les plus grands acteurs du secteur des transferts d’argent n’ont pas réussi à surmonter ces obstacles grâce à leurs plateformes numériques, affirme Vossenberg. Il y a encore un énorme trou sur le marché pour un service numérique sensible au genre, adapté aux migrants et capable d’atteindre les femmes qui sont de plus en plus confinées ou contrôlées par les employeurs. Selon M. Vossenberg, un tel service pourrait faire une énorme différence dans la vie des travailleuses migrantes et de leurs familles, et constituer une aubaine pour les entreprises. “Nous pouvons concevoir le produit financier le plus fantastique, mais si nous ne trouvons pas le moyen d’atteindre les femmes… alors toutes ces technologies brillantes n’auront pas d’impact ou ne seront pas bénéfiques.”

La pandémie a contribué à illustrer pourquoi une telle option est si urgemment nécessaire, mais les avantages potentiels vont bien au-delà du virus. Un système de transfert de fonds numérique viable permettrait également aux femmes de mieux contrôler leur salaire lorsque leurs employeurs tentent d’en tirer profit – un problème qui, selon les groupes de défense des droits des migrants, a éclaté pendant les lockdowns et risque de persister lorsqu’ils seront levés.

Pour une employée de maison du Qatar, le fait de ne pas pouvoir gérer son propre argent a provoqué un stress énorme. Avant la pandémie, cette Kényane de 36 ans, qui a demandé à rester anonyme pour des raisons de sécurité de l’emploi, recevait l’intégralité de son salaire en espèces et envoyait chaque mois environ 190 dollars à sa famille. Lorsque le pays s’est verrouillé l’année dernière, elle dit qu’elle ne pouvait plus quitter le domicile de son employeur pour transférer de l’argent. Son employeur lui a donc proposé d’utiliser un service fintech pour transférer numériquement un pourcentage de son salaire à sa famille.

Elle se dit reconnaissante, jusqu’à ce qu’elle se rende compte qu’il transférait chaque mois environ 80 dollars de moins que ce qu’elle envoyait chez elle avant la pandémie. Son employeur s’est mis en colère et a refusé lorsqu’elle a demandé le transfert d’argent supplémentaire, dit-elle. Sa famille, qui comprend trois jeunes enfants, a depuis accumulé des dettes pour payer la nourriture.

“Je ne suis pas en paix”, dit-elle lors d’une interview, un vendredi après-midi, pendant son jour de congé. Tout comme Francisco, elle dit que son employeur ne la laisse toujours pas se rendre au service d’échange local par crainte du COVID-19. “La pandémie a provoqué les pires sentiments de ma vie”.

L’employée de maison reçoit le reste de son salaire – environ 220 dollars – en espèces, mais elle dit que c’est relativement inutile jusqu’à ce qu’elle soit à nouveau autorisée à sortir. Au lieu de cela, elle a passé les 18 derniers mois à cacher des billets de banque froissés et des pièces de monnaie brillantes sous son matelas et dans ses tiroirs. “Je n’aime pas l’idée de garder mon argent dans ma chambre, je pourrais tout perdre”, dit-elle. “Mais pour l’instant, je ne fais confiance à personne”.

Le fait de remplacer l’argent liquide par des paiements numériques permet non seulement de réduire les coûts, de gagner du temps et d’éliminer l’inconvénient – et depuis peu l’impossibilité – de se rendre dans les bureaux de transfert de fonds pendant les heures d’ouverture, mais c’est aussi le début d’une “super-autoroute” qui aide les femmes à accéder à d’autres services financiers tels que l’épargne, l’assurance et bien d’autres choses encore, explique Mme Vossenberg.

Le Fonds d’équipement des Nations unies tente de fournir une telle passerelle en soutenant WeLucy, une nouvelle application mobile qui devrait être lancée à Singapour le mois prochain avant d’être étendue à d’autres pays dans le courant de l’année. L’application offrira des services aux femmes chefs d’entreprise, notamment une option de transfert de fonds à faible coût, ainsi que des avances sur salaire sans intérêt et le soutien d’un mentor. (Le FENU fournit à WeLucy un financement et un soutien technique, mais en tant qu’organisation à but non lucratif, il ne tirera aucun profit financier de l’application).

S’il est beaucoup trop tôt pour confirmer l’efficacité de l’application, celle-ci a été conçue en pensant aux femmes. Les développeurs ont commencé par interroger les employés de maison sur les difficultés financières auxquelles ils sont confrontés, explique Debbie Watkins, cofondatrice et directrice générale. Ces informations recueillies sur le terrain ont permis de définir les services à intégrer dans l’application. À Singapour, par exemple, il est courant que les travailleurs domestiques empruntent de l’argent à leur employeur lorsqu’ils en ont un besoin urgent. Le remboursement est souvent écrit en gros sur un bout de papier, ce qui peut entraîner des litiges ou des oublis de remboursement. WeLucy offre la possibilité d’enregistrer ces prêts sous forme numérique, de créer un plan de remboursement approprié entre les deux parties, et d’en assurer automatiquement le suivi et la gestion.

“Beaucoup de ces femmes ont désespérément besoin d’informations, de formation et d’éducation”, déclare Vossenberg. “Si vous pouvez réimaginer les services de transfert de fonds, cela aidera les femmes à être l’architecte de leur propre vie et de celle de ceux dont elle s’occupe.”

Après d’interminables nuits blanches l’année dernière, Francisco dit se sentir plus calme. Elle aimerait utiliser les services en ligne, mais dit qu’elle ne sait pas vraiment comment ils fonctionnent. D’ailleurs, dans quelques semaines, elle rentrera aux Philippines pour aider à s’occuper de sa mère. “J’attends juste mon billet”, dit-elle, après huit ans passés au Moyen-Orient. “Espérons que d’autres travailleurs domestiques au Koweït bénéficieront bientôt de ces services”.

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