Découverte en Espagne du plus vieux fossile humain connu

Présentation de la découverte du visage du premier Européen, ce vendredi sur le site d’Atapuerca.SAMUEL SANCHEZ

Des paléontologues ont découvert fin juin à Atapuerca, dans le nord-est de l’Espagne, un fossile d’hominidé dont l’âge est estimé à 1,4 million d’années. Si la datation est confirmée, ce sera le plus vieux fossile d’être humain connu en Europe.

L’équipe de fouilles des sites d’Atapuerca (Burgos) a trouvé le fossile du visage d’un hominidé qui a vécu il y a entre 1,2 et 1,4 millions d’années et qui est le plus ancien d’Europe. La découverte est une surprise, car il n’y avait jusqu’à présent aucune preuve aussi solide de présence humaine sur ce continent à cette époque. L’analyse scientifique de ces vestiges est d’une importance exceptionnelle pour comprendre les premiers pas de l’évolution de l’espèce humaine hors d’Afrique et l’apparition d’espèces véritablement européennes.

Jusqu’à présent, les plus anciens fossiles humains d’Atapuerca étaient ceux du niveau 9 de la Sima del Elefante : une mâchoire et quelques autres fragments d’os de deux individus qui vivaient à cet endroit il y a 1,2 million d’années et qui ont été retrouvés en 2007. Ces fragments sont si rare que les paléoanthropologues ne les aient encore attribués à aucune espèce, uniquement au groupe Homo, auquel appartiennent également les humains modernes, Homo sapiens .

Le nouveau fossile est apparu dans un niveau inférieur du gouffre, 7, dont l’âge maximum pourrait être de 1,4 million d’années. La mâchoire trouvée au niveau 9 avait une caractéristique sur le menton qui était moderne, c’est-à-dire que ces premiers Européens pourraient être les premiers à avoir un visage très similaire à celui d’une personne actuelle et loin du visage plus simien des ancêtres humains d’Afrique comme Homo ergaster ou Homo habilis . Une analyse détaillée du nouveau visage trouvé au niveau 7 peut maintenant clarifier qui étaient les premiers humains européens, comment ils étaient liés aux groupes ultérieurs et s’ils appartenaient tous à la même espèce.

Le fossile a été découvert le 30 juin par Édgar Téllez, doctorant au Centre national de recherche sur l’évolution humaine. 

Il était environ deux mètres plus bas que la mandibule trouvée en 2007. D’abord, le fragment de pommette est apparu dans l’argile et, un peu plus tard, le maxillaire où les dents seraient enfoncées. Téllez prévient rapidement Rosa Huguet, coordinatrice du site Sima del Elefante. “Son visage quand il a vu ce qu’il avait trouvé était différent des autres fois”, se souvient le scientifique. Le lendemain, après une analyse détaillée, les scientifiques des fouilles ont conclu que les restes étaient sans équivoque humains. “Dans ce maxillaire il y a aussi une projection verticale, comme dans la mandibule retrouvée en 2007, ce qui pourrait indiquer que ce visage moderne était déjà présent à cette époque”, souligne-t-il.

Les fossiles ont été présentés ce vendredi dans la ville de Burgos par les trois co-directeurs d’Atapuerca ( Juan Luis Arsuaga, José María Bermúdez de Castro et Eudald Carbonell ), par Rosa Huguet et par Gonzalo Santonja, ministre de la Culture de Castilla y León .

“Cette découverte nous aidera probablement à connaître les espèces qui ont socialisé l’Europe”, a souligné Carbonell. Il y a peut-être eu des hominidés plus anciens, a-t-il soutenu, mais ce sont eux qui ont commencé à établir des populations plus importantes et plus permanentes.

L’analyse scientifique et la datation des restes prendront au moins un an, a expliqué Bermúdez de Castro. Une dent a été trouvée à côté du maxillaire, mais elle était cassée, il n’est donc pas clair si les protéines peuvent être récupérées. Les fouilles se poursuivront jusqu’à la fin de ce mois et l’équipe espère trouver d’autres restes humains, éventuellement des dents à partir desquelles extraire du matériel biologique. “Ce fossile nous obligera à réécrire les livres sur l’évolution humaine”, a souligné Arsuaga. Les restes “retardent la présence humaine en Europe dans le temps et nous montrent que des choses que nous pensions apparues à la fin de l’évolution [comme le visage moderne] sont apparues au début”, a-t-il ajouté.Le fossile a été découvert le 30 juin par Édgar Téllez, doctorant

Les gisements d’Atapuerca ont commencé à être systématiquement fouillés en 1978. Ils sont situés dans la tranchée d’un chemin de fer minier qui a traversé cette chaîne de montagnes de Burgos et a découvert d’anciennes cavités avec des restes fossiles. Le 8 juillet 1994, il y a 28 ans aujourd’hui, l’archéologue Aurora Martín a été pétrifiée lorsqu’elle a trouvé une dent sortant du sol qui ressemblait à un humain. L’équipe d’excavation a trouvé plus de dents et d’autres fossiles humains et, trois ans plus tard, a annoncé les découvertes au monde dans une étude historique publiée dans la revue Science, où ils ont nommé une nouvelle espèce humaine : Homo antecessor .

Les chercheurs pensent que l’ antecessor est un descendant des premiers hominidés qui ont quitté l’Afrique il y a 1,8 million d’années, Homo erectus , qui marchait déjà debout et fabriquait des outils en pierre avec lesquels couper la chair animale. L’espèce Burgos serait l’ancêtre commun des Néandertaliens qui ont évolué en Europe il y a environ 400 000 ans, ainsi que de notre espèce, Homo sapiens, apparue en Afrique il y a environ 250 000 ans.

Les humains d’Atapuerca étaient des nomades et ont établi leurs campements là où se trouvaient le meilleur gibier et les meilleurs fruits à cette époque. Le site de Gran Dolina est le plus ancien camp temporaire d’Europe. Plus de 170 fossiles d’au moins neuf ancêtres ayant vécu il y a plus de 860 000 ans sont apparus dans cet abri rocheux, ainsi que les restes de leurs nombreuses proies animales.

Les restes humains montrent qu’Antecessor avait un visage si moderne que s’il était soigné et coiffé dans un wagon de métro, il n’attirerait pas l’attention. Son corps avait encore des traits archaïques, comme un tronc plus robuste que ceux des sapiens. Il mesurait entre 1,65 et 1,85 mètre. La taille des mâles et des femelles était très similaire, ce qui suggère qu’il s’agissait d’une espèce sociable dans laquelle il n’y avait pas de rencontres violentes associées à l’accouplement, comme c’est le cas chez d’autres primates, comme les chimpanzés.

La plupart des individus de la Gran Dolina étaient des enfants de quelques années et des jeunes . Le détail le plus effrayant est que beaucoup de leurs os portent des marques indéniables qu’ils ont été mangés par d’autres humains dans un acte de cannibalisme culturel . A cette époque, il n’y avait pas de pénurie de gibier ou de fruits dans la Sierra de Atapuerca, de sorte que les chercheurs pensent que le cannibalisme s’est produit après une confrontation sur ces ressources à laquelle des groupes rivaux auraient participé ; une sorte de germe de guerre. C’est quelque chose de similaire à ce qui se passe chez les chimpanzés. Bien qu’il s’agisse d’une pratique odieuse, le cannibalisme est une marque courante chez la plupart des espèces humaines du passé et la pratique est beaucoup plus répandue chez les membres de notre propre espèce, Homo sapiens ..

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