Etats-Unis : Assainissement de l’eau, la Maison Blanche accorde des milliards de dollars de subventions, afin de mieux aider la communauté noire face au racisme environnemental

L’administration Biden augmente l’aide aux zones qui n’ont pas la capacité de demander des améliorations à leurs systèmes d’assainissement et d’eaux pluviales.

L’administration Biden lance cette semaine une nouvelle initiative visant à garantir que les communautés les plus pauvres des États-Unis aient accès aux milliards de dollars de financement du projet de loi sur les infrastructures pour remplacer leurs systèmes d’eaux usées, d’eau potable et d’eaux pluviales en ruine.

Il s’agit d’un ajustement à mi-parcours de la réalisation phare de l’administration du président Biden, dont l’objectif est d’accélérer l’aide aux collectivités locales qui ne disposent pas du personnel et du savoir-faire nécessaires pour demander un financement de 55 milliards de dollars pour des projets relatifs à l’eau dans le cadre de la loi sur les infrastructures de 1.000 milliards de dollars, adoptée en novembre.

Mardi, de hauts responsables de l’Agence de protection de l’environnement et du ministère de l’agriculture ont dévoilé un plan visant à fournir une assistance technique à 11 communautés démunies du Sud, des Appalaches et des zones tribales.

L’annonce a eu lieu dans le comté de Lowndes, en Alabama, un champ de bataille des droits civiques des années 1960, où plus de la moitié des habitants n’ont pas accès à des systèmes septiques ou à des systèmes d’assainissement municipaux fonctionnels. Des centaines de personnes, presque toutes des Noirs, doivent utiliser des “tuyaux droits” faits maison, qui pompent les eaux usées brutes dans leur cour, dans les ruisseaux voisins et dans les rues.”

“Dans tous mes voyages, le temps que j’ai passé dans le comté de Lowndes était décourageant et franchement très difficile à digérer”, a déclaré Michael S. Regan, l’administrateur de l’E.P.A., qui a sillonné le pays dans le cadre de l’initiative de justice environnementale de l’administration.

“Il s’agit d’un environnement où des enfants jouent dans la même cour que des eaux usées brutes, de maisons où les déchets refoulent dans les baignoires des gens et dans les éviers mêmes où ils font leur vaisselle”, a ajouté M. Regan, un ancien responsable de l’environnement en Caroline du Nord qui est le premier Noir à diriger l’E.P.A. “Ce sont des expériences vraiment, vraiment difficiles”.

Dans une déclaration, M. Biden a dit : “Nous sommes aux États-Unis d’Amérique : Personne ne devrait avoir des eaux d’égout brutes dans son jardin ou s’infiltrant dans sa maison”.

L’administration va cibler son aide sur les communautés de sept États : Les comtés de Lowndes et Greene en Alabama, le comté de Bolivar au Mississippi, le comté de Doña Ana et le pueblo de Santo Domingo au Nouveau-Mexique, les comtés de Duplin et Halifax en Caroline du Nord, le comté de Harlan au Kentucky, les comtés de McDowell et Raleigh en Virginie occidentale et la tribu San Carlos Apache en Arizona.

Le financement initial de cet effort est d’environ 5 millions de dollars. Mais Mitch Landrieu, ancien maire de la Nouvelle-Orléans qui supervise la coordination de la loi sur les infrastructures pour M. Biden, a déclaré que cette décision constituait un changement important qui donnerait aux responsables locaux un meilleur accès à un large éventail d’aides.

Tom Vilsack, le secrétaire à l’agriculture, a déclaré que son objectif ultime était d’éliminer les avantages dont bénéficient certains comtés pour accéder à un large éventail de programmes d’aide fédéraux. “Ils doivent apprendre à jouer le jeu”, a-t-il déclaré. “Et ils doivent apprendre à jouer le jeu à plusieurs niveaux, avec plusieurs départements”.

À partir de ce mois-ci, les experts de l’E.P.A. et du ministère de l’Agriculture commenceront à travailler directement avec les responsables locaux pour créer des évaluations des besoins et des listes de projets, rédiger les propositions détaillées exigées par les gouvernements des États et s’assurer que les projets sont exécutés efficacement.

L’idée de ce changement, a dit M. Landrieu, est venue de M. Biden. En janvier, alors qu’il était à bord d’Air Force One, il a lu un article du New York Times décrivant les problèmes du comté de Lowndes. Il a alors demandé à ses assistants de s’assurer que les problèmes étaient traités “immédiatement”, ont déclaré M. Landrieu et M. Vilsack.

“Vous ne pouvez pas vous contenter d’envoyer de l’argent en espérant que les États et les collectivités locales se mettent d’accord”, a ajouté M. Landrieu. “Il est important d’être sur le terrain pour s’en assurer”.

Les militants écologistes, qui exhortent depuis des années les responsables fédéraux à jouer un rôle plus actif pour aider ces régions, ont déclaré que l’initiative était bienvenue mais qu’elle ne fonctionnerait pas à long terme si la Maison Blanche ne restait pas engagée indéfiniment.

“Je pense que c’est le début, et juste un premier pas, pas une fin en soi”, a déclaré Catherine Coleman Flowers, originaire de l’Alabama et boursière MacArthur, dont le livre “Waste” publié en 2020 a mis en lumière la crise sanitaire dans le comté de Lowndes.

Mme Flowers a déclaré qu’elle souhaitait voir l’équipe de M. Biden aller plus loin et l’a exhortée à exiger que tous les nouveaux systèmes d’assainissement soient accompagnés d’une garantie de remboursement de 10 ans afin de s’assurer qu’ils ne tombent pas en panne dans des conditions difficiles.

“Nous devons trouver des solutions durables au changement climatique”, a déclaré Mme Flowers. “Mais nous devons également veiller à ce que les gens d’ici aient accès aux mêmes infrastructures que les familles aisées.”

S’il est une région du pays qui devrait bénéficier des avantages de la loi sur les infrastructures, c’est bien la Black Belt de l’Alabama, une étendue de 17 comtés nommés d’après le sol argileux qui en faisait autrefois un centre de production de coton pour les esclaves.

Environ 25 milliards de dollars sont alloués au remplacement des systèmes d’eau potable défaillants dans des villes comme Flint (Michigan) et Jackson (Mississippi), qui ont attiré une grande partie de l’attention sur la partie du projet de loi concernant la qualité de l’eau. Mais la mesure comprend également 11,7 milliards de dollars de nouveaux fonds pour améliorer les systèmes d’égouts et de drainage municipaux, les fosses septiques et les systèmes groupés pour les petites communautés.

La principale voie d’accès à cet argent est un programme de prêt existant, réaménagé pour permettre aux collectivités de renoncer au remboursement de leur dette, transformant ainsi le financement en une subvention.

Bien que le fonds de prêts renouvelables soit généralement considéré comme un programme réussi, une étude réalisée l’année dernière par le Centre d’innovation en matière de politique environnementale et l’Université du Michigan a révélé que de nombreux États étaient moins enclins à utiliser les fonds de prêts renouvelables pour le compte de communautés pauvres comptant des minorités importantes.

Selon les rapports annuels du programme, le fonds de prêts renouvelables de l’Alabama a financé peu de projets dans cette partie de l’État ces dernières années, à l’exception d’une importante amélioration du système d’assainissement à Selma.

Le gouvernement de l’État de Montgomery n’a pas fait grand-chose pour résoudre les problèmes de Lowndes et des comtés voisins au fil des ans. En novembre, la division des droits civils du ministère de la Justice, invoquant la loi sur les droits civils de 1964, a ouvert une enquête sur les accusations selon lesquelles l’Alabama aurait fait preuve de discrimination à l’égard des résidents noirs du comté de Lowndes en leur offrant “un accès réduit à des installations sanitaires adéquates”.

Dans la Black Belt, l’héritage destructeur du racisme – esclavage, métayage, les Lois Jim Crow [lois étatiques et locales qui imposaient la ségrégation raciale dans le sud des États-Unis], négligence malveillante des politiciens blancs – est aussi présent sous les pieds que le sol dense et dur comme du charbon de la région. Le sol est accueillant mais impitoyable, idéal pour les cultures de rente mais trop impénétrable à l’écoulement de l’eau pour accueillir des systèmes septiques standard.

“Quand on pense aux atrocités que nous avons vues dans toute la Black Belt”, a dit M. Regan, sa voix s’éteignant. “Laissez-moi juste dire ceci : Toutes ces personnes ont un certain revenu et sont d’une certaine race. Nous devons reconnaître que le racisme systémique existe toujours.”

The New York Times