Israël : Les taux de natalité entre juifs et musulmans convergent

L’écart entre le taux de natalité des Arabes et celui des Juifs, les deux principales communautés de l’État hébreu, où l’évolution de la population a des conséquences géopolitiques et économiques, s’est considérablement réduit ces dernières années.

Quand une Israélienne a moins de trois enfants, elle se sent obligée de se justifier – voire de s’excuser. C’est en tout cas ce qu’affirme une démographe renommée de l’État hébreu. Chaque fois qu’elle se rend à Londres, elle est frappée par le peu de magasins de jouets dans les rues de la capitale. Israël est l’un des pays développés qui enregistre le plus de naissances au monde : l’indice de fécondité culmine à 2,9 enfants par femme en moyenne, contre 1,8 chez les Françaises et 1,6 chez les Britanniques.

Or, dans cette partie du monde, l’évolution démographique a des conséquences géopolitiques et économiques. Israël compte 9,5 millions d’habitants, dont environ 21 % d’Arabes (musulmans, pour la plupart), et 74 % de Juifs. Mais si l’on tient compte des territoires occupés de Gaza et de Cisjordanie, les Juifs ne représentent plus que 50 % de la population.

C’est là tout le dilemme de l’État hébreu : impossible d’avoir à la fois une population très majoritairement juive, l’ensemble des territoires conquis en 1967 et une véritable démocratie – qui ne discrimine pas les Arabes. Les chiffres ont donc leur importance, et les dirigeants israéliens et palestiniens ont longtemps surveillé de près les taux de natalité.

Depuis 1960, les familles arabes ont 3 fois moins d’enfants

Yaser Arafat, qui a présidé l’Autorité palestinienne pendant plus de trente ans, décrivait le ventre des femmes arabes comme la meilleure des armes [face à Israël]. Pendant un temps, les projections des démographes ont annoncé qu’il y aurait un jour plus d’Arabes que de Juifs entre les rives du Jourdain et la Méditerranée. Ces prédictions inquiétaient déjà Benyamin Nétanyahou avant qu’il devienne Premier ministre – celui le plus longtemps jamais resté en exercice. En 2003, il déplorait la mise en danger de l’identité juive d’Israël à cause du taux de natalité chez les Arabes israéliens, alors bien plus élevé [que celui des Juifs] – sans parler des naissances à Gaza et en Cisjordanie.

En 1960, le taux de fécondité des Arabes israéliens était de 9,3. Au cours des 35 années suivantes, il a chuté de près de moitié, à 4,7, avant de glisser à 3,0 aujourd’hui (voir graphique). Le taux de natalité des Palestiniens à Gaza et en Cisjordanie a également diminué, passant de 4,6 en 2003 à 3,8 en 2019. Dans ce pays, les Palestiniens et les Arabes israéliens ont suivi une voie empruntée par les femmes ailleurs. Dans l’ensemble de l’ ocde , un club majoritairement composé de pays riches, le taux de fécondité moyen est passé de près de 3 en 1970 à 1,6, bien en deçà du taux d’environ 2,1 nécessaire pour empêcher une population de diminuer .

À l’échelle mondiale, les musulmans ont le taux de fécondité le plus élevé de tous les groupes religieux, selon le Pew Research Center. Pourtant, même ce taux a fortement chuté, passant de 4,3 en 1995 à 2,9 en 2015. Sept pays arabes ont été parmi les 12 enregistrant les plus fortes baisses de fécondité au monde entre la fin des années 1970 et le milieu des années 2000. En Iran, dont les chefs religieux demandent depuis longtemps aux femmes d’avoir plus d’enfants, le taux de natalité est passé de 7,0 en 1984 à 1,7.

Cela rend la hausse du taux de natalité des Israéliens juifs d’autant plus surprenante. Entre 1960 et 1990, leur fécondité est passée de 3,4 à 2,6, suggérant qu’elles étaient en phase avec leurs sœurs d’ailleurs. Mais ensuite, ils ont commencé à inverser la tendance, ramenant le taux de natalité à son niveau actuel de 3,1.

Prières contre productivité

Presque toute cette augmentation est causée par le nombre croissant de juifs ultra-orthodoxes (ou haredi) en Israël, qui ont un taux de fécondité de 6,6, plus du double de la moyenne nationale et trois fois le taux des juifs laïcs. En conséquence, la part des Haredim dans la population d’Israël a plus ou moins doublé à chaque génération, note Dan Ben-David, économiste à l’Université de Tel Aviv et au Shoresh Institute, un groupe de réflexion. Bien que les Haredim ne représentent que 13 % de la population, leur progéniture représente 19 % des enfants israéliens de moins de 14 ans et 24 % de ceux de moins de quatre ans. L’agence statistique israélienne estime que, selon les tendances actuelles, la moitié des enfants israéliens seront Haredi d’ici 2065.

Une telle fécondité peut plaire aux rabbins et aux nationalistes juifs. Mais cela change également le caractère d’Israël et menace son économie, affirme M. Ben-David. La plupart des Juifs ultra-orthodoxes envoient leurs garçons étudier la Torah dans des écoles religieuses plutôt que de leur faire apprendre des matières, telles que les mathématiques et les sciences, nécessaires pour un emploi dans l’ économie high-tech d’Israël . Moins de la moitié des hommes Haredi entrent sur le marché du travail : la plupart continuent à étudier les textes anciens à l’âge adulte. Ils sont souvent soutenus financièrement par leurs épouses et subventionnés par l’État.

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles le taux de natalité parmi les Haredim est resté si élevé. Beaucoup veulent de grandes familles pour compenser les millions de Juifs tués dans l’Holocauste, ou croient qu’ils servent Dieu en se multipliant. « Je n’ai fait aucune planification [familiale] », dit Yerach Toker, qui a six enfants. “Beaucoup de choses sont entre les mains de Dieu, et celle-ci en est une.”

Les femmes Haredi ont également tendance à se marier et à avoir des enfants à un plus jeune âge que les Juifs laïcs. Et parce que les communautés ultra-orthodoxes se sont efforcées de se fermer aux influences extérieures telles que la télévision et Internet, elles peuvent être quelque peu isolées des forces qui font baisser la fécondité dans le reste du monde.

Mais il est plus difficile d’expliquer pourquoi les Israéliens juifs laïcs ont aussi plus d’enfants que la norme. La plupart travaillent; les congés payés pour les parents israéliens ne sont pas particulièrement généreux. La garde d’enfants n’est pas non plus moins chère que dans d’autres endroits riches. Certains affirment que les Israéliens juifs font plus de bébés parce qu’ils prévoient un avenir plus rose : Israël se classe parmi les dix premiers pays du monde en matière de bonheur.

Une autre raison peut être que l’État encourage la création d’enfants en finançant, par exemple, des traitements de fertilité. Il subventionne la fécondation in vitro à hauteur de 150 millions de dollars par an. Le petit Israël a à peu près le même nombre d’embryons congelés que l’Amérique. Cela peut n’avoir qu’un léger effet sur le taux de natalité d’Israël, mais cela signale que le gouvernement veut que ses citoyens procréent.

Une autre explication peut être que les grands-parents israéliens ont tendance à aider plus que leurs pairs dans de nombreux autres pays riches. Comme Israël est petit et densément peuplé, grand-mère n’est jamais loin. Dans une enquête, 83% des mères juives laïques âgées de 25 à 39 ans ont déclaré être soutenues par les grands-parents de leur enfant, alors que seulement 30% des mères allemandes ont dit la même chose. En Israël, la structure familiale traditionnelle est encore forte. En France et en Grande-Bretagne, plus de la moitié des bébés naissent hors mariage. En Israël, il est inférieur à 10 %.

La convergence des taux de natalité entre Juifs israéliens et Arabes suggère que la démographie sera beaucoup moins importante que ce que craignaient les pessimistes israéliens ou les nationalistes palestiniens espéraient autrefois. Étant donné qu’aucune communauté n’est susceptible d’inonder l’autre de bébés, les deux devront encore trouver un moyen de vivre ensemble en paix dans leur tranche contestée du Moyen-Orient.

The Economist