« L’anxiété climatique est-elle une forme de fragilité blanche ou même d’angoisse raciale ? »

Il y a une nouvelle préoccupation dans le domaine relativement nouveau de la soi-disant ” anxiété climatique “: ceux qui s’y intéressent sont très blancs. Cette “insupportable blancheur” a provoqué un “malaise croissant” chez la professeure Sarah Ray (qui est blanche, soit dit en passant) de l’Université polytechnique de l’État de Californie, à Humboldt, au début de 2021, à tel point qu’elle a écrit un article d’opinion à ce sujet pour la revue Scientific American.

Sarah Jaquette Ray a passé sa carrière à se tailler un créneau académique à l’intersection des questions environnementales et de la justice sociale. À la fin des années 2010, alors que la crise climatique commençait à prendre de l’ampleur, Sarah Jaquette Ray, professeur d’études environnementales à l’université polytechnique de l’État de Californie, à Humboldt, s’est intéressée à un phénomène relativement nouveau qui avait fait son apparition dans le discours : l’anxiété climatique, c’est-à-dire la “peur chronique d’une catastrophe environnementale”. Lorsque Ray a commencé à écrire et à parler de l’anxiété climatique, elle a très vite remarqué que les personnes intéressées par son travail changeaient. “Que s’est-il passé ? Ils sont devenus beaucoup plus blancs”, dit-elle.

Un an après le début de la pandémie, après le meurtre de George Floyd et les manifestations qui ont suivi, et l’attentat contre le Capitole des États-Unis, je suis profondément préoccupée par les implications raciales de l’anxiété climatique. Si les personnes de couleur sont plus préoccupées par le changement climatique que les personnes blanches, pourquoi l’intérêt pour l’anxiété climatique est-il si blanc ? Il est insupportable que les Blancs dominent les discussions sur l’anxiété climatique”.

Selon Ray, les Blancs aisés agissent comme s’ils “vivaient une menace existentielle pour la toute première fois”.

En fait, l'”anxiété climatique” elle-même est un terme “très privilégié”, car les Blancs aisés ont apparemment un vocabulaire plus étendu pour exprimer la façon dont cela les affecte. En revanche, un militant pour le climat avait demandé aux Philippins comment ils se sentaient après que deux typhons eurent frappé le pays. Peu d’entre eux en ont parlé car les problèmes de santé mentale ne sont généralement pas un sujet de discussion. Ainsi, “les gens n’ont même pas les mots pour le dire parce que ce n’est pas corrélé dans l’esprit des gens”.

Et c’est pourquoi la manière de s’attaquer aux retombées mentales de la crise climatique ne sera pas unique. “Il n’y aura pas nécessairement de solution qui fonctionne uniformément pour tout le monde, y compris pour les habitants des États-Unis, de l’Inde et des Philippines”, déclare Amruta Nori-Sarma [professeur à l’université de Boston].

Un malaise croissant l’a poussée à écrire un article d’opinion pour Scientific American en mars 2021, dans lequel elle exprimait son inquiétude face à ce qu’elle appelait “l’insupportable blancheur” de la question de l’anxiété climatique. Selon ses termes, elle tirait la sonnette d’alarme : si les personnes marginalisées continuaient à être exclues de la discussion, l’anxiété climatique pourrait se manifester sous la forme d’une peur ou d’une colère à l’encontre des communautés marginalisées et la société renoncerait à l’approche intersectionnelle nécessaire pour agir contre la crise climatique.

Elle a voulu saisir la manière dont “les émotions des Blancs peuvent absorber tout l’oxygène de la pièce”. Le terme d’anxiété climatique lui-même semblait signifier beaucoup plus pour les blancs et les riches qui faisaient l’expérience d’une menace existentielle pour la toute première fois. L’écrivain Mary Annaïse Heglar, spécialiste de la justice climatique, a qualifié ce phénomène d'”exceptionnalisme existentiel”, lorsque les privilégiés présentent le changement climatique comme la première crise existentielle de l’humanité, effaçant ainsi des siècles d’oppression qui visaient essentiellement l’existence des personnes de couleur et d’autres populations marginalisées.

Le travail de Ray a été “vraiment important et provocateur pour ouvrir les questions critiques indispensables sur les personnes mises en avant dans la conversation sur l’anxiété climatique”, déclare Britt Wray, chercheur en santé humaine et planétaire à l’université de Stanford et auteur du nouveau livre Generation Dread : Finding Purpose in an Age of Climate Crisis”. Les recherches plus récentes de Britt Wray montrent que si les Blancs représentent la majorité des voix dans la conversation, l’anxiété climatique est un phénomène qui ne fait pas de distinction de race, de classe ou de géographie.

En 2021, Wray et ses collègues ont publié une étude portant sur 10 000 jeunes (âgés de 16 à 25 ans) dans divers endroits du monde, du Nigeria à l’Inde, en passant par le Royaume-Uni et le Brésil. Ils ont constaté que plus de 45 % des participants ont déclaré que leurs sentiments à l’égard de la crise climatique avaient un impact négatif sur leur capacité à fonctionner au quotidien – manger, aller au travail, dormir, étudier. Et lorsque les chercheurs se sont penchés sur les pays où les catastrophes climatiques ont déjà gagné en intensité, comme le Nigeria, les Philippines et l’Inde, la proportion de personnes se disant en détresse était beaucoup plus élevée – elle avoisinait les 75 % dans certains de ces pays. “Cela met vraiment en évidence les inégalités et les injustices liées à l’anxiété climatique lorsque nous comprenons comment elle se manifeste dans la vie des gens”, déclare Wray.

Si certains groupes ont dominé la conversation, c’est en partie à cause du langage. En réalité, ce que le terme “anxiété climatique” signifie pour un Européen blanc de la classe moyenne peut être complètement différent de ce qu’il signifie pour un pauvre fermier de Lagos. La raison pour laquelle quelqu’un peut dire qu’il éprouve de l’anxiété provient d’un mélange de notions préformées de ce qu’est l’anxiété, de son origine et des mots dont il dispose. “L’anxiété climatique, en tant que terme, est très privilégiée”, explique Ray. “Sans parler de toutes les émotions pour lesquelles nous n’avons même pas de langage, n’est-ce pas ?”.

Britt] Wray et Ray, de l’université de Stanford, restent toutefois optimistes et pensent que la conversation va continuer à évoluer et qu’elle reconnaîtra et traitera de plus en plus ses propres privilèges. “L’une des choses qui peuvent se produire, c’est que nous avons une conversation beaucoup plus robuste sur toutes les émotions que ressentent les personnes qui subissent réellement le changement climatique”, déclare Ray. Mais en même temps, elle pense que nous ne devons pas rejeter l’anxiété climatique comme une catégorie globale pour réfléchir aux impacts de la crise climatique sur la santé mentale. En tant qu’outil de mobilisation des gens pour répondre au changement climatique, “c’est en fait très efficace”, dit-elle.

Selon la page de sa faculté, le premier livre de Ray “explore les façons dont le discours environnemental renforce souvent les hiérarchies sociales existantes, en s’appuyant sur un héritage d’exclusion nativiste, raciale et able dans l’histoire environnementale”. Elle a également édité “Critical Norths : Space, Nature, Theory”, “Disability Studies & the Environmental Humanities : Toward an Eco-Crip Theory” et “Latinx Environmentalisms : Place, Justice, and the Decolonial”.

Cela rejoint les conclusions de Mitzi Jonelle Tan, une militante pour la justice climatique de Metro Manila, aux Philippines. En novembre 2020, les Philippines ont été frappées par deux typhons consécutifs, ce qui a incité l’organisation de Mitzi Jonelle Tan – Youth Advocates for Climate Action Philippines – à se mobiliser pour nourrir les communautés laissées sur leur faim. Ils ont ensuite demandé aux gens comment ils se sentaient après l’événement. “Peu de gens ont parlé de l’anxiété et du traumatisme qu’ils ont ressentis”, explique Mme Tan. Elle pense que cela peut être attribué en partie à l’idée de résilience des Philippins, qui peut être une chose positive, mais aussi au fait que l’on ne parle pas beaucoup de santé mentale aux Philippines. “Et donc certaines personnes n’ont même pas les mots pour le dire parce que ce n’est pas corrélé dans l’esprit des gens”.

Il existe des moyens de contourner l’étroitesse linguistique et la relativité de la terminologie pour se faire une meilleure idée des répercussions mentales de la crise climatique. Amruta Nori-Sarma, professeur adjoint en santé environnementale à l’université de Boston, étudie la relation entre le changement climatique et la santé mentale dans les communautés vulnérables. Lorsqu’elle a mené ses recherches en Inde, son équipe s’est appuyée sur des questionnaires de base sur la santé mentale, plutôt que de demander carrément aux gens s’ils avaient subi des effets liés au climat sur leur santé mentale.

Ces communautés ne sont pas confrontées à une menace amorphe pour les enfants de leurs enfants ; elles sont déjà confrontées à des vagues de chaleur extrêmes, qui battent des records. Pourtant, ces personnes pourraient ne pas classer toute réaction négative à ces événements comme une anxiété climatique. “Les gens ne comprennent pas nécessairement les traumatismes, même s’ils les ont vécus – ils n’ont peut-être pas le même mot pour les décrire”, explique-t-elle.

C’est pourquoi il n’y aura pas de solution unique pour faire face aux retombées mentales de la crise climatique. “Il n’y aura pas nécessairement une solution qui fonctionnera uniformément pour tout le monde, y compris pour les personnes vivant aux États-Unis, en Inde ou aux Philippines”, déclare Nori-Sarma.

Mais Wray et Ray restent optimistes et pensent que la conversation va continuer à évoluer – et qu’elle va de plus en plus reconnaître et aborder ses propres privilèges. “L’une des choses qui peuvent se produire, c’est que nous avons une conversation beaucoup plus robuste sur toutes les émotions que ressentent les personnes qui subissent réellement le changement climatique”, déclare Ray. Mais en même temps, elle pense que nous ne devons pas rejeter l’anxiété climatique comme une catégorie globale pour réfléchir aux impacts de la crise climatique sur la santé mentale. En tant qu’outil de mobilisation des personnes pour répondre au changement climatique, “elle est en fait très efficace”, dit-elle.

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