Le boom de la surveillance privée en Afrique du Sud, une réminiscence de l’apartheid

L’Afrique du Sud est devenue un immense laboratoire in vivo de la surveillance privée et de l’ingénierie humaine. Des pratiques de surveillance de l’espace public qui rappellent celles qui avaient cours sous le régime de l’apartheid.

Les caméras ne sont pas encore là. Mais la fibre l’est déjà.

Thami Nkosi pointe du doigt la boîte noire révélatrice au sommet d’un poteau électrique dans une rue qui abritait autrefois deux lauréats du prix Nobel de la paix : le premier président noir d’Afrique du Sud, Nelson Mandela, et le militant anti-apartheid et théologien Desmond Tutu.

Cela se passe toujours ainsi, dit Nkosi. D’abord la fibre; puis les caméras de surveillance. Les caméras sont inutiles à moins qu’il n’y ait une connectivité fiable pour renvoyer leurs flux vidéo vers une salle de contrôle où ils peuvent être surveillés par des humains et des algorithmes.

Il s’agit de Vilakazi Street à Soweto, une banlieue historique de Johannesburg, une mégapole tentaculaire qui donne naissance à un modèle de surveillance sud-africain unique influencé par l’industrie mondiale de la surveillance et qui devrait l’influencer à son tour. Les militants des droits civiques affirment que cela alimente déjà un apartheid numérique et démantèle les libertés démocratiques des gens.

Une peinture murale juste à côté de la rue Vilakazi annonce l’arrivée de l’Internet par fibre Vuma à Soweto, en Afrique du Sud.
Madeleine CRONJE

Il y a cinq ans, cela n’aurait pas été possible. Ni l’infrastructure de la ville ni les analyses vidéo existantes ne pouvaient prendre en charge l’envoi et le traitement de séquences à l’échelle nécessaire. Mais ensuite, la couverture de la fibre s’est étendue, les capacités de l’IA ont progressé et les entreprises à l’étranger, voyant une opportunité, ont commencé à déverser les dernières technologies de surveillance dans le pays. L’industrie locale de la sécurité, forgée sous la pression d’un environnement à forte criminalité, a adopté le menu des options.

L’effet a été la création rapide d’une opération de surveillance de masse centralisée, coordonnée et entièrement privatisée. Vumacam, la société qui construit le réseau national de vidéosurveillance, compte déjà plus de 6 600 caméras, dont plus de 5 000 sont concentrées à Joburg. Les séquences vidéo qu’il prend alimentent les salles de sécurité à travers le pays, qui utilisent ensuite toutes sortes d’outils d’IA comme la reconnaissance des plaques d’immatriculation pour suivre les mouvements de population et retrouver les individus.

Au fil des ans, un nombre croissant d’experts ont soutenu que l’impact de l’intelligence artificielle répète les schémas de l’histoire coloniale. Ici, en Afrique du Sud, où les héritages coloniaux abondent, le déploiement sans entrave de la surveillance de l’IA n’offre qu’une étude de cas sur la façon dont une technologie qui promettait d’amener les sociétés dans le futur menace de les renvoyer dans le passé.

À deux rues de Vilakazi, avec son polonais touristique, le reste de Soweto – un canton à prédominance noire – est encore pauvre et entouré de collines formées par les déchets toxiques de l’industrie minière de l’or.

Nkosi, une Sowetan née et élevée, a passé 15 ans à lutter contre toutes sortes d’injustices – la violence sexiste, le manque d’eau et d’assainissement et, plus récemment, la surveillance de masse qui menace les libertés civiles. Il a l’air plus amusé qu’amer alors que nous passons devant les tas imposants qui ont lessivé des produits chimiques dans sa communauté.

« Je suis surpris de ne pas être encore mort », dit-il.

Vilakazi Street à Soweto abritait autrefois Nelson Mandela et Desmond Tutu.
Madeleine CRONJE

Jusqu’à présent, Soweto a été épargné par les caméras, précisément parce qu’il est pauvre. Vumacam les a initialement placés là où il pouvait trouver des clients payants. Alors que les rues exiguës cèdent la place aux autoroutes et aux autoroutes vers les zones aisées, ces installations apparaissent : des poteaux gris acier avec d’épais disques de graisse au milieu où des grappes de caméras de vidéosurveillance pendent comme des chauves-souris, leur regard fixé sur les routes.

Au moment où nous atteignons Rosebank, une banlieue huppée de Johannesburg, les poteaux sortent du béton plus vite que nous ne pouvons compter. À côté d’un centre commercial, Nkosi, maintenant à pied, s’arrête et reste bouche bée devant le dernier appareil : une caméra quadruple de la taille de toutes les autres.

“C’est la première fois – ce gros, gros, gros truc – c’est la première fois que je le vois”, bredouille-t-il avec une animation croissante. “C’est définitivement une reconnaissance faciale”, spécule-t-il, ce qui signifie que la caméra pourrait enregistrer une vidéo à une résolution suffisamment élevée pour qu’une telle technologie fonctionne. “Jésus Christ. Sans aucun moyen.”

Interrogé sur cette spéculation, Vumacam dit qu’il n’utilise pas la reconnaissance faciale et qu’il n’envisagera pas de l’utiliser tant que la technologie ne sera pas correctement réglementée. “Nous ne pensons pas que la technologie de reconnaissance faciale telle qu’elle est (de n’importe quel fournisseur) soit suffisamment fiable pour une utilisation éthique”, déclare Ricky Croock, PDG de Vumacam.

NEC XON, la filiale sud-africaine du plus grand fournisseur de reconnaissance faciale au monde, qui affirme que les entreprises ont eu des pourparlers provisoires il y a plus de deux ans sur l’ajout de cette fonctionnalité à la plate-forme de Vumacam, ajoute que les caméras ne sont pas adaptées à la technologie, ce que Vumacam confirme. 

Alors peut-être que ça vient. Peut-être que non. C’est le problème d’un modèle privatisé de surveillance publique. C’est vraiment difficile à savoir.

Activiste communautaire Thami Nkosi
Madeleine CRONJE

La première chose que Rob Nichol veut montrer est la salle de contrôle. Au bout du couloir depuis un espace de bureau partagé, le PDG de la société de sécurité privée AI Surveillance ouvre la porte d’une pièce caverneuse avec des écrans collés aux murs.

Les écrans diffusent des images de caméras dans toute la ville que l’entreprise a été chargée de surveiller. Ils sont aussi principalement pour le spectacle. La véritable action se déroule en dessous, sur deux rangées d’ordinateurs, où les employés surveillent la plate-forme logicielle Proof 360 de Vumacam.

Plutôt que d’afficher des dizaines de flux vidéo à la fois, Proof 360 utilise l’IA et d’autres analyses pour afficher uniquement les séquences qui déclenchent les alertes de sécurité. Il s’agit notamment de systèmes de reconnaissance de plaques d’immatriculation et de détection d’activités «inhabituelles».

Ce dernier est fourni par une société connue sous le nom d’iSentry, qui l’a initialement développé pour l’armée australienne. Le logiciel s’entraîne sur 100 heures de séquences afin que chaque caméra puisse apprendre un comportement “normal”, puis il signale tout ce qui sort de l’ordinaire. Chaque caméra peut également être configurée avec des règles supplémentaires codées en dur. Par exemple, il peut être programmé avec des barrières que les gens ne doivent jamais franchir et des zones où les voitures ne doivent jamais s’arrêter.

À un poste de surveillance de la première rangée, les alertes apparaissent une par une sur l’écran d’un agent de sécurité. Dans l’un, un homme a été signalé pour avoir couru, dans un autre, une femme s’est tenue debout dans le couloir en envoyant des SMS, dans un troisième, une femme s’est approchée trop près d’une voiture. L’opérateur passe en revue chacun d’entre eux et clique sur un bouton “Rejeter” sur chacun d’eux. Il y a aussi une boîte de commentaires et un bouton marqué “Escalader”.

Une alerte escaladée est renvoyée à la deuxième ligne, où une équipe de répartition coordonne une réponse en fonction du type d’alerte et des instructions du client. Parfois, cela signifie envoyer un SMS à un agent de sécurité sur place pour dissiper les flâneurs. D’autres fois, cela signifie appeler la police pour arrêter un criminel présumé.

La plateforme Proof 360 de Vumacam utilise la reconnaissance des plaques d’immatriculation pour identifier les véhicules recherchés.
VUMACAM

Nichol pointe vers une alerte de voiture recherchée, qui a extrait des informations d’une base de données que le service de police sud-africain, ou SAPS, maintient pour les véhicules liés à des activités criminelles. “Il est très important que vous preniez note de ces véhicules”, lit-il dans les commentaires que SAPS a rédigés en guise d’avertissement aux agents de sécurité chargés de répondre à l’alerte et d’appréhender les auteurs. «Ils sont impliqués dans de multiples invasions de domicile et meurtres et sont très dangereux. Utilisez des armes de gros calibre et n’hésiterez pas à tirer. Appelez votre société de sécurité et SAPS IMMÉDIATEMENT. »

Vumacam utilise un modèle basé sur un abonnement : les entités enregistrées auprès du régulateur du secteur de la sécurité privée ainsi que le SAPS et les services de police métropolitains peuvent louer l’accès à n’importe quel groupe de flux de caméras qu’ils souhaitent au sein de la plate-forme Proof 360. En 2019, la société facturait 730 rands sud-africains (environ 50 dollars) par mois et par caméra. Il a refusé de donner son dernier prix.

Jusqu’à présent, la majeure partie des abonnés de Vumacam étaient des sociétés de sécurité privées comme AI Surveillance, qui fournissent tout, des gardes armés à la surveillance pour un large éventail de clients, y compris les écoles, les entreprises et les quartiers résidentiels. Cela a toujours été le plan : le PDG de Vumacam, Croock, a lancé AI Surveillance avec Nichol peu de temps après avoir fondé Vumacam, puis s’est retiré pour éviter les conflits avec d’autres clients de Vumacam.

Aujourd’hui, un abonnement Vumacam est devenu une norme de facto pour les sociétés de sécurité qui opèrent dans et autour des banlieues et des zones commerciales les plus aisées de Johannesburg. “Je ne vois pas un fournisseur d’espace public capable d’assurer efficacement la sécurité publique sans les caméras”, déclare Ryan Roseveare, qui vit à Craighall Park, l’une des premières banlieues du pays à adopter Vumacam.

Ces sociétés de sécurité privées dominent les tâches habituellement associées au maintien de l’ordre, même si elles n’ont pas les mêmes pouvoirs juridiques. Alors que l’Afrique du Sud compte un peu plus de 1 100 postes de police avec un peu plus de 180 000 employés, il y a 11 372 sociétés de sécurité enregistrées et 564 540 agents de sécurité activement employés, plus que la police et l’ armée réunies. 

Le déséquilibre est un vestige de l’apartheid. À la fin des années 1970, le Parti national au pouvoir a déployé la police pour protéger ses intérêts politiques, contrôlant les troubles généralisés contre le gouvernement. Ces fonctions ont pris le pas sur le travail proprement policier, laissant une place aux acteurs privés.

L’Afrique du Sud compte plus d’agents de sécurité privés, employés par des entreprises comme Fidelity ADT, que la police et l’armée réunies.
Madeleine CRONJE

Plus tard, une force de police déjà sous-financée a encore réduit ses effectifs comme condition de la réforme post-apartheid. L’industrie de la sécurité privée a explosé parallèlement aux taux de criminalité stupéfiants du pays. L’Afrique du Sud a enregistré plus de quatre fois plus d’homicides par habitant que les États-Unis au cours du dernier exercice.

La politique gouvernementale a encouragé les communautés et la police à collaborer avec ces agences privées. Mais le résultat a été l’évolution d’un secteur de la sécurité privée de plus en plus martial. Lors d’une promenade autour de Johannesburg, vous pouvez voir ces unités paramilitaires partout : des hommes en uniforme dans des véhicules tactiques, portant de gros canons. Ils sont beaucoup plus répandus que la police réelle. La différence est qu’ils servent des clients payants, pas l’intérêt public.

Tout comme le gouvernement n’a pas fourni de bottes sur le terrain, il n’a pas non plus répondu aux exigences de surveillance des particuliers et des entreprises. Johannesburg a installé des caméras pour la première fois en 2009 , et aujourd’hui elles sont au nombre de 574, selon les responsables de la ville. Mais la ville a été en proie à des reportages médiatiques faisant état de caméras non fonctionnelles. Même les 25 installés sur la rue Vilakazi en 2017, dans le cadre d’une initiative de ville intelligente, ont maintenant disparu, dit Nkosi.

Vumacam a comblé cette lacune du marché : son PDG, Croock, est un produit de l’industrie de la sécurité de Johannesburg, ayant auparavant exploité un service privé de patrouille et de surveillance dans les banlieues les plus aisées. Avec l’introduction de l’Internet par fibre, il a vu l’opportunité d’ajouter des caméras connectées à Internet et des analyses d’intelligence artificielle aux offres des entreprises de sécurité.

Vumacam s’est associé à la société chinoise Hikvision et à la société suédoise Axis Communications pour fournir le matériel tandis qu’iSentry et Milestone, un outil de gestion de vidéosurveillance populaire basé au Danemark, ont fourni le logiciel. À partir de là, il s’est associé à des agences privées patrouillant dans des zones résidentielles plus riches et a érigé des poteaux avec des caméras haute définition là où ils le voulaient au-dessus du réseau de fibre de Johannesburg.

De son côté, Vumacam a promis une maintenance régulière, une disponibilité élevée et le stockage des images jusqu’à 30 jours, au cours desquels les officiers et les représentants légaux pourraient demander une copie plus permanente à utiliser comme preuve dans les enquêtes criminelles. En mars 2021, 50 sociétés de sécurité étaient abonnées à son service. Vumacam a refusé de dire combien de clients il a aujourd’hui.

En dehors de la rue Vilakazi, le reste de Soweto, un canton à prédominance noire, est encore pauvre et entouré de collines formées par les déchets toxiques de l’industrie minière de l’or.
Madeleine CRONJE

Plus récemment, la société a cherché à être adoptée dans les centres commerciaux, les immeubles de bureaux et même les maisons des particuliers. Il ne place pas ses propres caméras dans ces espaces, mais les clients peuvent connecter leurs flux CCTV existants à Proof 360 pour une surveillance complète de la sécurité des espaces publics et privés.

Ayant atteint cette pénétration du marché, Vumacam pousse maintenant un nouveau niveau de centralisation et de coordination pour lutter contre les activités criminelles. Il présente sa solution comme un moyen de suivre les criminels, à partir du moment où ils commettent un crime, jusqu’à n’importe quel endroit de la ville où ils tentent de s’échapper.

Les utilisateurs de Proof 360 peuvent ajouter les véhicules recherchés (ceux qui ont été signalés volés ou soupçonnés d’être utilisés pour commettre un crime) à leur propre base de données privée sur la plate-forme ou à une base de données partagée qui permet à tous les utilisateurs de travailler ensemble pour suivre les voitures dans toutes les juridictions ; à Johannesburg, qui dépend de la voiture, cela peut être aussi ciblé que la reconnaissance faciale. “Essentiellement, nous pourrions avoir un incident sur l’une de nos caméras, et les sociétés de sécurité essaient toutes maintenant d’intercepter ce même véhicule de manière coordonnée”, déclare Croock.

Vumacam se vante que cette approche est des ordres de grandeur plus rapide que d’attendre une enquête policière. Les utilisateurs n’ont pas besoin de déposer un rapport de crime et de recevoir un numéro de dossier de la police avant d’ajouter un numéro de plaque au système. « Et s’il y a un vol à main armée qui vient de se produire ? » déclare Kelly de Ricquebourg, responsable des logiciels produits chez Vumacam. “Je vais pouvoir mettre cette plaque d’immatriculation et les attraper dans les 10 prochaines minutes. Il ne me faudra pas 10 minutes pour obtenir un numéro de dossier du SAPS. Cela me prend jusqu’à 48 heures.

Après 48 heures, si une plaque d’immatriculation dans la base de données partagée n’a toujours pas de numéro de dossier, elle est automatiquement supprimée, ajoute-t-elle. Mais il n’y a pas de transparence ou de mécanisme de responsabilité publique quant à la minutie de ce nettoyage ; le même processus n’est pas non plus appliqué aux plaques stockées dans la base de données privée de chaque utilisateur, ce qui signifie que n’importe quel numéro de plaque peut être ajouté sans aucune vérification. En conséquence, les voitures pourraient être surveillées et arrêtées pour des raisons erronées ou illégitimes.

Ces arrestations peuvent être effectuées soit par des sociétés de sécurité, soit par la police, soit lors d’opérations conjointes entre les deux. Pour éviter la bureaucratie de leur propre système, qui implique l’ouverture d’un dossier d’enquête, la police demande parfois à des sociétés de sécurité privées d’utiliser le réseau de Vumacam. “Nous avons eu SAPS dans cette salle de contrôle la semaine dernière pour vérifier et voir ce que nous faisons”, explique Nichol à propos de AI Surveillance. “L’année dernière, à la mi-juillet, un policier est venu toute la journée pour avoir accès aux caméras.”

Vumacam affirme que son approche a aidé à appréhender 97 véhicules et à arrêter 85 personnes dans le Sandton Central Improvement District, une zone commerciale de Johannesburg, au cours des sept premiers mois suivant l’installation de ses caméras. Croock dit qu’il n’était “pas au courant” des détails quant à savoir si les arrestations ont conduit à des condamnations.

Rosebank, une banlieue chic de Johannesburg, est l’une des nombreuses caméras Vumacam abondantes.
KAREN HAO

Vumacam développe maintenant plus d’applications sur Proof 360, y compris un système pour détecter le clonage de plaques d’immatriculation, lorsque deux voitures se présentent à des endroits différents avec des numéros de plaque identiques. Il ouvre également la plate-forme aux développeurs tiers pour ajouter leurs propres applications et les distribuer à ses utilisateurs.

En parallèle, il étend son infrastructure physique au reste du pays. Plus tard cette année, dit Croock, la société passera à un nouveau modèle, où les clients paieront un forfait pour avoir accès à l’ensemble du réseau de caméras au lieu d’une simple sélection. Les agences pourront toujours filtrer les alertes de leur juridiction, mais elles pourront également afficher n’importe quel flux dans le pays.

La nouvelle approche permettra à Vumacam de placer des poteaux et des caméras, qu’il y ait ou non des clients payants à proximité. “Si vous allez chez votre fournisseur de téléphonie mobile, vous ne lui demandez pas, ‘Je veux une tour là-bas et une tour là-bas.’ Vous dites: «Je veux une couverture», dit-il.

“Nous devons nous assurer d’obtenir cette couverture”, ajoute de Ricquebourg, “afin qu’il n’y ait aucun moyen pour les véhicules de manquer ces caméras ou de se cacher du système.”


Le crime est réel. Le jour où nous nous sommes promenés dans Rosebank avec Nkosi, tenant nos smartphones comme appareils d’enregistrement, deux passants ont lancé des avertissements à quelques minutes d’intervalle. “Madame, vous devez faire attention ici”, a déclaré l’un d’eux. “C’est un très beau téléphone. Ils vont le prendre, et tu vas trop pleurer », dit l’autre.

Il ne s’agit pas seulement de petits larcins, même si Nkosi et la journaliste sud-africaine chargée de cet article, Heidi Swart, se sont fait voler leur téléphone quelques jours avant notre rencontre. Au cours des trois derniers mois de 2021, 165 000 crimes physiques violents comme le meurtre, le viol, les voies de fait simples et le vol ont été signalés à la police dans tout le pays.

C’est pourquoi Craighall Park et Craighall, deux banlieues qui partagent une association de résidents, étaient impatients d’être les premiers à adopter Vumacam, explique Roseveare, qui a supervisé les premières installations de l’entreprise. « Lorsque les caméras ont été allumées pour la première fois, la communauté s’est définitivement sentie plus en sécurité », dit-il. Il croit qu’ils ont dissuadé le crime, bien qu’il admette que ce serait difficile à prouver avec des statistiques. “En Afrique du Sud, la criminalité augmente toujours comme l’inflation”, dit-il, de sorte que l’impact se manifesterait par une augmentation plus lente ou une réduction de sa gravité moyenne. 

Il y a maintenant 159 caméras dans les deux communautés, dont 70 avec reconnaissance de plaque d’immatriculation, à tous les points de sortie et d’entrée et aux principales intersections. 

Madeleine CRONJE

Mais la raison pour laquelle le crime existe en premier lieu est absente de la conversation. Les chercheurs des sociétés industrielles ont démontré à maintes reprises que l’ inégalité est le moteur de la criminalité . Non seulement l’Afrique du Sud est le pays le plus inégalitaire du monde , mais l’écart est profondément racialisé, une partie de l’héritage de l’apartheid. Les derniers rapports gouvernementaux montrent qu’en 2015 la moitié du pays vivait dans la pauvreté ; 93% de ces personnes étaient noires.

En conséquence, ce sont majoritairement les Blancs qui ont les moyens de payer pour la surveillance, et majoritairement les Noirs qui finissent par ne pas avoir leur mot à dire sur la surveillance.

En plus de tout cela, les outils d’IA comme la reconnaissance faciale et la détection d’anomalies ne fonctionnent pas toujours, et les conséquences ne sont pas uniformément réparties. La probabilité qu’un logiciel de reconnaissance faciale fasse une fausse identification augmente considérablement lorsque les images sont enregistrées à l’extérieur, dans des conditions incontrôlées, et ce risque est beaucoup plus grand pour les Noirs. 

À bien des égards, les caméras ont recréé l’équivalent numérique des livrets ou passeports internes, un système de l’ère de l’apartheid que le gouvernement utilisait pour limiter les mouvements physiques des Noirs dans les enclaves blanches, déclare Michael Kwet, chercheur invité à la Yale Law School. qui étudie l’industrie de la surveillance sud-africaine et a écrit pour la première fois sur le phénomène dans Vice en 2019 . Seuls les Noirs étaient tenus de détenir les livrets; les blancs se déplaçaient librement. Croock dit que de telles affirmations “tentent délibérément d’induire le public en erreur pour créer la peur au lieu de l’espoir là où la technologie réussit à lutter contre le crime”.

Pendant ce temps, la privatisation de la sécurité publique a évincé la discussion sur la façon dont le même argent pourrait être dépensé sinon pour la surveillance de masse : un meilleur accès à l’eau, à l’assainissement, à l’électricité, aux soins de santé, à l’éducation et à l’emploi des jeunes pour réduire la pauvreté qui alimente le crime. Les entreprises y voient plutôt une opportunité commerciale.

« Ils monétisent essentiellement les espaces publics et la vie publique », dit Nkosi.

“La technologie de Vumacam est perfectionnée dans le but de prévenir le crime et, en tant que telle, n’a pas de capacité ni d’intention de surveillance de masse”, déclare Croock. “Les préoccupations des soi-disant ‘activistes’ cités sont une propagande que nous jugeons intentionnellement malveillante, diffamatoire et sans aucun fondement dans la vérité.”

Madeleine CRONJE

Et bien que la criminalité ait temporairement diminué pendant la pandémie, elle a de nouveau explosé. De nombreuses entreprises que nous avons interrogées affirment que cela justifie davantage d’investissements dans les technologies de surveillance. « Une infrastructure de surveillance axée sur la criminalité est essentielle pour freiner, prévenir et comprendre la criminalité qui entrave actuellement l’investissement et la croissance économique si essentiels à la création d’emplois et à la réduction de la pauvreté », déclare Croock.

« Nous avons constaté que les technologies de surveillance correctement installées et dotées d’analyses proactives plutôt que réactives avaient un effet considérable sur les activités criminelles », ajoute Jan Erasmus, responsable commercial de NEC XON pour la surveillance et l’analyse.

Erasmus affirme que les entreprises de sécurité s’efforcent désormais de renforcer leurs capacités de reconnaissance faciale pour identifier les criminels présumés. La technologie s’appuie sur une base de données de visages d’individus recherchés à comparer avec des visages extraits de séquences de surveillance. Un fournisseur de sécurité, Bidvest Protea Coin, collabore avec NEC XON pour mettre en œuvre un système utilisant 48 000 clichés de suspects recherchés pour n’importe quoi, du braconnage de rhinocéros et d’ormeaux aux attentats à la bombe et au vol de batteries de stations de base. Les deux sociétés espèrent partager le système avec le reste de l’industrie de la sécurité ainsi qu’avec les banques et les acteurs gouvernementaux.

Mais il y a déjà eu des cas dans lesquels la reconnaissance faciale a été utilisée sur des bases de données faciales d’individus sans antécédents criminels. En 2016, lorsque des étudiants noirs économiquement défavorisés dans des universités de tout le pays ont protesté contre les frais de scolarité élevés, NEC XON a recueilli les visages des manifestants à partir de photos et de vidéos qui circulaient sur WhatsApp et les réseaux sociaux ; puis il les a comparés aux bases de données universitaires de photos d’étudiants. Erasmus dit que l’objectif n’était pas d’arrêter les manifestants mais de déterminer s’ils étaient étudiants (la plupart ne l’étaient pas, dit-il) et d’empêcher les dommages aux biens universitaires, qui auraient totalisé 786 millions de rands (52 millions de dollars) à l’échelle nationale. 

Mais cinq ans plus tard, lorsque les protestations ont éclaté à nouveau, les étudiants ont déclaré qu’ils avaient le sentiment d’être criminalisés. La police est arrivée avec du matériel anti-émeute, des gaz lacrymogènes et des balles en caoutchouc, et ils ont ouvertement filmé des étudiants à bout portant pour la soi-disant collecte de «preuves», explique Ntyatyambo Volsaka, un étudiant en droit de 19 ans et militant à l’Université du Witwatersrand .

“Nous essayons de faire en sorte que tout le monde reçoive une éducation”, dit-il, “mais la police nous traite comme des animaux.” Erasmus dit que NEC XON n’a pas aidé la police à surveiller pendant les manifestations de 2021.

Ces mêmes entreprises construisent des systèmes de surveillance dans le monde entier. L’Afrique du Sud représente non seulement un marché à forte croissance mais aussi un endroit où perfectionner leurs technologies. Lorsque l’IA est “développée en Europe et en Amérique et dans tous ces endroits”, déclare Kyle Dicks, ingénieur commercial basé à Johannesburg pour Axis Communications, “souvent l’Afrique du Sud est l’endroit pour les mettre à l’épreuve”.


Le réseau de caméras tranquillement tentaculaire de Vumacam a rencontré peu de résistance depuis son lancement en février 2019.

Pourtant, l’année dernière, un défenseur improbable du droit à la vie privée a été repoussé: la Johannesburg Roads Agency (JRA), un organisme chargé de veiller à ce que quiconque érige des structures sur les trottoirs municipaux ne gêne pas la circulation ou ne coupe pas les câbles électriques ou les conduites d’eau. Étant donné que les caméras de Vumacam sont montées sur des poteaux spéciaux sur les trottoirs publics, l’entreprise avait besoin de l’approbation de la JRA. 

Tout s’est bien passé jusqu’à ce que la JRA refuse soudainement d’accorder de nouvelles autorisations à Vumacam, arguant que l’entreprise utiliserait les caméras pour “espionner” le public. L’agence a déclaré qu’elle ne procéderait pas tant que la ville n’aurait pas publié un cadre pour réglementer les caméras de surveillance. Vumacam a poursuivi l’agence en justice. 

Des agents de sécurité privés surveillent les rues de Johannesburg à l’aide du réseau de surveillance de Vumacam.
AI SURVEILLANCE

En fin de compte, la JRA a perdu l’affaire, mais pas le débat sur la confidentialité. Le juge a statué que le travail de la JRA était de protéger l’intégrité de l’infrastructure routière, et non les droits de l’homme. Mais, reconnaissant la complexité de l’affaire, le tribunal s’est abstenu de rendre un jugement sur l’atteinte présumée à la vie privée.

Depuis lors, il n’y a plus eu de litige de la part d’organisations de la société civile, et aucune législation réglementant spécifiquement les caméras de surveillance dans les espaces publics ou les analyses d’accompagnement comme la reconnaissance faciale. Le public est simplement préoccupé par des problèmes plus immédiats, déclare Nkosi : « Les gens s’inquiètent de savoir d’où viendra leur prochain emploi, d’où viendra leur nourriture et de l’instabilité politique dans le pays. Nous n’avons pas suffisamment éduqué notre public pour qu’il comprenne les dangers de la surveillance et ce que cela signifie dans une société démocratique.

Mais les questions soulevées par le procès n’ont fait que gagner en urgence. L’industrie mondiale de la surveillance a toujours échangé des idées au-delà des frontières. À ce jour, le gouvernement américain, le premier grand bailleur de fonds des technologies de surveillance modernes comme la reconnaissance faciale, est l’institution la plus importante qui façonne leur orientation à travers ses normes et ses classements de fournisseurs, déclare Os Keyes, doctorant à l’Université de Washington.

De nombreuses technologies utilisées en Afrique du Sud ont émergé sous cette influence et ont continué à se développer en pensant au marché américain. Aujourd’hui, la technologie et l’idéologie commencent à refluer dans cette direction.

AI Surveillance, par exemple, souhaite trouver des clients aux États-Unis qui transmettront leurs images de vidéosurveillance à sa salle de contrôle et à son personnel de surveillance à Johannesburg. Le PDG Nichol pense que les salaires locaux moins chers donneront à l’entreprise un avantage concurrentiel, tout comme son expérience dans la gestion de la sécurité sur le marché sud-africain. “Les États-Unis sont plus matures dans le matériel et l’enregistrement – il y a plus de caméras et plus de séquences stockées”, dit-il. “L’Afrique du Sud est plus mature dans l’analyse de l’alimentation et de l’expédition – par nécessité.”

Vumacam a également commencé à adapter son modèle à d’autres marchés. Il a déménagé au Nigeria, où il place des caméras sur les infrastructures existantes comme les tours cellulaires plutôt que d’ériger ses propres poteaux. Dans d’autres endroits où existent des réseaux de caméras CCTV, comme les États-Unis et le Royaume-Uni, il pourrait se concentrer sur la vente de sa plate-forme Proof 360. “Nous pensons que nous sommes sur quelque chose,” dit Croock. “Nous voyons de grandes ambitions mondiales.”

Certains signes indiquent que le reste de l’industrie de la surveillance s’oriente également vers une approche basée sur les plateformes. Milestone, l’outil de gestion vidéo sur lequel Proof 360 est basé, permet également à quiconque de créer des applications d’IA telles que la reconnaissance faciale et de plaque d’immatriculation pour son logiciel. Il en va de même pour Axis Communications, qui possède des bureaux aux États-Unis et en Afrique du Sud et a récemment lancé sa propre plateforme.

Cette année, NEC, la société mère de NEC XON, prévoit également de lancer un nouveau produit appelé NEC Nexus qui permet aux agences gouvernementales de combiner leurs listes de surveillance d’une manière qui fait écho à la centralisation des bases de données de plaques d’immatriculation de Vumacam. Nexus est actuellement testé au Royaume-Uni, où NEC possède le plus grand projet pilote de reconnaissance faciale en direct, et sera bientôt déployé à l’échelle mondiale, bien qu’il n’y ait actuellement aucun plan pour sa mise en œuvre en Afrique du Sud, a déclaré Erasmus.

Madeleine CRONJE

Nkosi craint ce qui pourrait arriver ensuite. Il a vu les gouvernements du monde entier adopter ces avancées sous prétexte de sécurité publique avant de les étendre inévitablement à la surveillance de masse des militants et des civils, avec des cibles telles que le mouvement Black Lives Matter aux États-Unis et la minorité ouïghoure en Chine .

“En fin de compte, l’État sera de connivence avec ces entreprises privées, car l’État n’a pas la capacité de gérer un réseau aussi complexe de caméras de vidéosurveillance”, dit-il. “C’est le plus grand danger pour moi.”  

En effet, l’Afrique du Sud est en train de créer une base de données nationale d’identification biométrique appelée ABIS qui inclurait le visage de chaque résident et visiteur étranger. Combiné aux mises à niveau des caméras du réseau de surveillance national de Vumacam et à l’utilisation étendue de la reconnaissance faciale, l’ABIS pourrait un jour permettre au gouvernement de suivre les mouvements de tout le monde dans le pays.

“Nous ne sous-estimons pas la menace très réelle que représentent les militants, les journalistes et les hommes d’affaires traqués illégalement par des individus néfastes (certains avec des conséquences fatales)”, a déclaré Croock. “Cependant, les gens ne peuvent pas être” surveillés “à l’aide de notre technologie ou de nos systèmes qui ne sont pas conçus pour surveiller les individus.” 

« NEC XON veillera toujours à ce que l’utilisation de la reconnaissance faciale se fasse de manière éthique », déclare Erasmus.

Alors que nous continuons à marcher dans Rosebank, Nkosi commence à compter les caméras. Sept sur un poteau. Trois de l’autre côté de la rue. Six sur un autre.  

“L’État n’est peut-être pas conscient de cela en ce moment, mais nous y allons”, dit-il chez lui. « Les espaces [d’activisme et de protestation] vont se rétrécir. Les entreprises privées vont faire une tuerie.

MIT Technology Review

Traduction Makao