Littérature : « L’Empire savant », une civilisation africaine ultra avancée imaginée au début du XIXe siècle

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Un conte philosophique écrit dans les années 1820 par Pierre-Marie Desmarest, personnage révolutionnaire puis membre de la police napoléonienne, qui raconte la découverte par un explorateur d’une civilisation bien plus avancée que l’Occident, au cœur de l’Afrique, vient d’être publié pour la première fois. Un récit inabouti mais précurseur de la science-fiction. […]

« Le flambeau des Lumières antiques qui éclaira l’Orient et le Midi ne s’est-il rallumé que pour nous ? N’existe-t-il pas quelque part une nation égale ou peut-être supérieure à nous ? » C’est cette question brûlante, si peu ethnocentrique pour un début de XIXe siècle, qui pousse Isidore, aventurier français de papier, à explorer la mystérieuse et si profonde Afrique.

Il finit par y découvrir une civilisation inconnue, cachée derrière d’épaisses chaînes de montagnes et surtout incroyablement avancée. De 5 à 6 siècles de progrès d’avance sur cette contrée barbare et naïve qu’on appelle l’Europe, confie l’un des savants locaux à Isidore.

Et les avancées scientifiques en question qui ont de quoi impressionner le jeune explorateur. De la « lunette électrico-phosphorico-lumineuse » qui permet de voir à travers les murs à « l’appareil acoustique » qui ressemble à un précurseur du téléphone, en passant par un ersatz de cryogénisation ou de fécondation in vitro, le récit enchaîne de façon quelque peu erratique les découvertes et les rencontres exotiques.

Parler de science-fiction serait anachronique pour cet ouvrage hybride, qui se situe quelque part entre le conte philosophique, le roman d’anticipation et le fantastique. Mais sa façon d’imaginer une civilisation africaine avancée – « préfigurant sans le savoir le célèbre comics Black Panther », ose même l’éditeur – se lit avec plaisir malgré son statut d’œuvre inaboutie.

Car L’Empire savant, écrit par Pierre-Marie Desmarest dans les années 1820, est resté inachevé à la mort de ce dernier. Pendant deux siècles, il est resté oublié au fond d’un coffre poussiéreux. Jusqu’à ce que Vincent Haegele, directeur des bibliothèques de Compiègne, ne tombe dessus et n’entreprenne de mettre ses brouillons dans l’ordre et de le publier, aux éditions publie.net, malgré les quelques chapitres manquants. […]

Plus que pour sa trame narrative, assez ordinaire mais plaisante si l’on aime le style des contes philosophiques, c’est pour ce qu’il dit de son auteur et de son époque que l’ouvrage mérite d’être signalé. Même s’il lui est impossible de s’extraire totalement des préjugés de son époque, Pierre-Marie Desmarest, sensible à la cause anti-esclavagiste durant la Révolution, se livre à travers l’orgueil et la naïveté d’Isidore à une étonnante satire de l’Occident et de ses prétentions. […]

Les parallèles avec le XXIe siècle sont tentants, même s’il serait anachronique de prêter une telle préscience à Pierre-Marie Desmarest. Mais la rencontre entre le lecteur de 2019 et l’auteur de 1830 peut apporter un éclairage fécond et un décentrage opportun sur les limites d’un progrès aujourd’hui menaçant et lancé à pleine vitesse précisément depuis deux siècles.

« Ne voit-on pas clairement que ces vains tourments d’innovation sont le produit d’une impuissante médiocrité… Qu’ils jouissent donc de leur hâtive maturité, et des perfections de ce siècle, où à force de tout prodiguer, on ne jouit plus de rien ! », lance amèrement un savant retiré du monde à la fin du roman. […]

Usbek & Rica