L’OMS va rebaptiser la variole du singe, en raison des préoccupations relatives à la stigmatisation et au racisme entourant le nom du virus

L’Organisation mondiale de la santé va officiellement renommer le virus de la variole du singe, compte tenu des préoccupations relatives à la stigmatisation et au racisme entourant le virus qui a infecté plus de 1.600 personnes dans plus de deux douzaines de pays.

Tedros Adhanom Ghebreyesus, directeur général de l’OMS, a annoncé mardi matin que l’organisation “travaille avec des partenaires et des experts du monde entier pour changer le nom du virus de la variole du singe, ses clades et la maladie qu’il provoque”. Il a ajouté que l’OMS ferait des annonces sur les nouveaux noms dès que possible.

La semaine dernière, plus de 30 scientifiques internationaux ont déclaré que le nom du virus de la variole du singe était discriminatoire et stigmatisant et qu’il était “urgent” de le renommer. Le nom actuel n’est pas conforme aux directives de l’OMS qui recommandent d’éviter les régions géographiques et les noms d’animaux, a déclaré un porte-parole.

Cette proposition fait écho à une controverse similaire qui a éclaté lorsque l’OMS a rapidement renommé le SRAS-CoV-2 après que des personnes dans le monde entier l’aient appelé virus de la Chine ou de Wuhan en l’absence de désignation officielle. La source animale réelle de la variole du singe, qui a été trouvée chez une grande variété de mammifères, reste inconnue.

“Dans le contexte de l’épidémie mondiale actuelle, le fait de continuer à faire référence à ce virus et à le désigner comme africain est non seulement inexact, mais aussi discriminatoire et stigmatisant”, a déclaré le groupe de scientifiques dans une lettre en ligne.

L’OMS consulte actuellement des experts en orthopoxvirus – la famille à laquelle appartient la variole du singe – pour trouver des noms plus appropriés, a déclaré un porte-parole. Parmi les autres noms de maladies qui vont à l’encontre des lignes directrices figure celui de la grippe porcine, selon les recommandations conjointes de l’OMS, de l’Organisation mondiale de la santé animale et de l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture.

Donner un nom à une maladie “doit être fait dans le but de minimiser l’impact négatif”, a déclaré le porte-parole dans un courriel, “et éviter d’offenser tout groupe culturel, social, national, régional, professionnel ou ethnique.”

La variole du singe est endémique en Afrique occidentale et centrale depuis des décennies, mais les cas ont été principalement associés à la transmission par les animaux, plutôt qu’à une transmission interhumaine. Lors des précédentes épidémies survenues en dehors des pays africains, comme aux États-Unis en 2003, les cas étaient liés à un contact avec des animaux porteurs du virus ou à un voyage dans des régions où il est endémique. Si l’on ne sait toujours pas comment la variole du singe a pénétré chez l’homme dans l’épidémie actuelle, le virus s’est propagé par des contacts étroits et intimes, ce qui constitue un changement par rapport aux épisodes précédents.

Bloomberg