Monde arabe : Pourquoi l’obésité touche-t-elle plus les femmes que les hommes ?

Moins actives et pratiquant moins de sport, les femmes sont plus exposées à l’obésité que les hommes au Moyen-Orient et en Afrique du Nord, où le surpoids est un véritable problème de santé public.

À travers la planète, on estime que 15 % des femmes et 11 % des hommes souffrent d’obésité, en ceci que leur indice de masse corporelle (IMC) est égal ou supérieur à 30 kg/m2. Au Moyen-Orient, l’écart entre les deux sexes est encore important. Dans cette région,26 % des femmes sont considérées comme obèses, contre 16 % des hommes.

Pourquoi cette disparité est-elle plus importante dans le monde arabe qu’ailleurs ? D’abord à cause du chômage. Dans les pays arabes, seules 20 % des femmes ont un emploi rémunéré, selon la Banque mondiale, alors que les emplois dans le secteur de la santé, de l’éducation ou de la restauration, contrairement à d’autres régions, sont dévolus aux hommes, et les tâches ménagères réservées aux étrangers, résume l’hebdomadaire.

Zeinab, une sexagénaire matrone vêtue d’une abaya noire, lave des légumes dans un restaurant de Bagdad et gagne 20 000 dinars (13,70 dollars) par jour. Mais elle n’a pas les moyens d’offrir un dîner décent à sa famille. Ses filles ont abandonné l’école parce que les frais de scolarité étaient trop élevés. Zeinab s’en sort parce que son patron lui donne les restes du restaurant, principalement de la nourriture grasse, dit-elle. Le jeudi est le seul jour de la semaine où elle et ses filles mangent des fruits, car c’est le jour où les gens de son quartier donnent de la nourriture par charité. Zeinab pèse 120 kg.

Bien qu’elles soient adultes, aucune de ses quatre filles ne travaille. Elles risquent de devenir grosses, elles aussi. Zeinab préfère être à court d’argent plutôt que de risquer que des hommes les harcèlent au travail. Elles restent donc à la maison, s’occupant des tâches ménagères, rendant occasionnellement visite à leur famille élargie. Zeinab les emmène parfois manger une glace ou visiter un lieu saint. “Ce n’est pas comme si elles étaient en prison, elles ont des téléphones et Internet”, dit-elle sur la défensive.

Dans le monde entier, les femmes sont plus nombreuses que les hommes à être grosses. L’obésité est un problème pour 15 % des femmes et 11 % des hommes, ce qui signifie qu’ils ont un indice de masse corporelle (IMC) de 30 ou plus. Mais l’écart d’obésité varie selon les régions du monde. Le Moyen-Orient et l’Afrique du Nord présentent la disparité la plus importante et la plus constante entre les sexes. (Plusieurs pays d’Afrique australe présentent également des écarts importants.) Au Moyen-Orient, 26 % des femmes sont obèses contre 16 % des hommes. Cette situation peut être dangereuse. En 2019, huit pays arabes faisaient partie des 11 pays ayant la plus grande part de décès attribués à l’obésité (principalement due aux maladies cardiaques, au diabète et à l’hypertension artérielle).

Seul un cinquième des femmes des pays arabes ont un emploi rémunéré, indique la Banque mondiale. En Irak, cette proportion est d’une sur dix. Cela signifie que la plupart des femmes arabes passent la majeure partie de la journée à l’intérieur, manquant ainsi d’exercice passif. Dans d’autres régions, les femmes qui travaillent s’affairent dans les hôpitaux, les salles de classe et les restaurants. Mais dans les pays arabes, beaucoup de ces emplois sont principalement occupés par des hommes. Dans les pays du Golfe, une grande partie des tâches ménagères les plus pénibles sont effectuées par des étrangers.

En outre, les femmes des pays arabes ont moins de possibilités de faire du sport. Les jeunes filles et les garçons jouent au football ensemble dans la rue. Mais une fois qu’une fille atteint la puberté, il est mal vu de se bagarrer en public. Les adolescentes deviennent plus sédentaires et rencontrent leurs amis à l’intérieur. “Nous n’aimons pas que les filles soient dehors”, déclare un Irakien en sueur qui joue au football en plein air quatre fois par semaine, mais ne laisse pas sa sœur suivre le mouvement. Elle a un tapis de course à la maison, dit-il.

Dans tous les cas, les foulards et les vêtements qui couvrent le corps féminin rendent l’exercice public encombrant. Le harcèlement dans la rue rend souvent le jogging désagréable. “Lorsque je promène mes chiens, je suis obligée de mettre de la musique pour ne pas entendre les coups de gueule”, raconte une Irakienne. Les promenades se font plutôt dans les centres commerciaux climatisés. Certaines salles de sport s’adressent uniquement aux femmes, mais on les trouve surtout dans les grandes villes.

En Égypte, les femmes pauvres sont en moyenne plus grosses que les femmes riches. Les familles riches ont tendance à être plus détendues lorsqu’elles laissent leurs filles sortir. Pourtant, l’Égypte a le taux d’IMC des femmes le plus élevé au monde, à l’exception de certaines îles du Pacifique. Le régime alimentaire en est en grande partie responsable. Les Égyptiens tirent 30 % de leurs calories du pain, dont une grande partie est subventionnée : le prix du kilo est fixé à 0,61 dollar. Depuis 1975, les femmes arabes ont grossi plus rapidement que les hommes arabes, tandis que la malbouffe n’a cessé de proliférer.

Wafa al-Khatib, une femme au foyer de Bagdad, veut maigrir. Elle a donc demandé à sa mère de faire davantage la cuisine pour l’aider à résister aux tentations culinaires. “Le problème des Irakiens, ce sont les glucides”, dit-elle. Sa famille mange du riz et du pain à presque tous les repas.

Une dernière cause d’obésité, selon certaines femmes, est que de nombreux hommes arabes préfèrent qu’elles soient Rubens-esque. L’enfermement des femmes à la maison contribue à les maintenir dans cet état. Shireen Rashid, une autre femme au foyer irakienne, veut perdre quelques kilos. Mais pas trop. Quand on est maigre, “on perd sa féminité”, dit-elle. Son mari ne veut pas du tout qu’elle perde du poids. Il craint qu’elle ne se sente “comme un morceau de bois au lit”. Les Irakiens citent souvent Enas Taleb, une actrice aux courbes amples (photo), comme l’idéal de beauté. Certains prétendent que les Irakiennes prennent même des pilules pour prendre du poids afin d’être plus attirantes pour les hommes. Hélas, dans le monde arabe ou ailleurs, ce n’est pas le chemin de la santé, et encore moins celui du bonheur.

The Economist