Qui est Saint Patrick, le fondateur du christianisme en Irlande?

Saint Patrick est fêté tous les 17 mars. 2326905/Martin Mullen – stock.adobe.com

Le 17 mars marque la fête du Saint Patron de l’Irlande. Esclave devenu évêque, celui qui a eu l’idée d’utiliser le trèfle pour expliquer la Trinité a eu une vie extraordinaire.

Patrick, saint patron de l’Irlande et instigateur du trèfle comme symbole du pays, se fête le 17 mars, date supposée de sa mort. Entre véracité historique et charme des légendes, l’histoire a retenu avant tout son rôle, celui du fondateur du christianisme en Irlande. Car oui, il n’est pas seulement le saint favori des buveurs de bière.

Maewyn Succat, de son nom de naissance, voit le jour vers 385 à Kilpatrick en Bretagne insulaire -aujourd’hui, la Grande-Bretagne. À l’époque, l’île anglo-saxonne est romanisée depuis la conquête du Ier siècle. Son père est d’ailleurs décurion, officier subalterne de l’armée romaine.

Enlevé à l’adolescence par des pirates dès l’âge de 16 ans, Maewyn Succat est vendu comme esclave à un druide irlandais. Il devient berger pour le compte de son maître, jusqu’à ce que Dieu lui fasse signe et lui ordonne de s’enfuir. Ce qu’il fera après six ans de captivité. Il prend alors un bateau -selon la légende, le dernier navire des troupes romaines qui quittaient le pays- et débarque en Gaule. Il se rend alors à Auxerre, où il se met à étudier la théologie sous la direction de Saint Germain.

L’origine du trèfle

Saint Patrick chassant les serpents avec son bâton. Rue des Archives/MEPL/Rue des Archives

Une fois fait diacre, puis évêque, c’est à la demande du pape Célestin que Maewyn retourne en 432 sur la terre qu’il avait connue en tant qu’esclave. Il a pour mission d’évangéliser le peuple irlandais. Pour réussir cette conversion, l’évêque à l’idée d’utiliser le trèfle. La forme de la plante lui permet d’expliquer le concept de la Trinité aux Irlandais: le Père, le Fils et le Saint-Esprit.

Au début des années 440 et crée le diocèse d’Armagh en 445. Il voyage à travers le pays, prêche et construit des couvents et des monastères à travers lesquels sa foi se répand peu à peu.

Le 17 mars, une date en plein Carême

Comme bon nombre de saints, ses exploits ont été racontés de générations en générations. L’un d’entre eux en particulier est resté dans les mémoires. Alors qu’il endurait un jeûne de 40 jours, Saint Patrick fut attaqué par de nombreux serpents qui, à l’époque, infestaient l’île. L’évêque les aurait alors chassés à la mer à l’aide de son bâton. Ce qui expliquerait depuis l’absence totale de reptiles en Irlande.

Cet épisode peut être également considéré comme une parabole, les serpents étant une allégorie du peuple irlandais (ou bien des croyances polythéistes), considéré comme impie avant sa conversion au christianisme. Lorsqu’il meurt -probablement le 17 mars 461 à Downpatrick en Irlande du Nord – , Saint Patrick laisse derrière lui un peuple qui s’est converti, de manière pacifique, au christianisme en moins de trente ans. Et qui, après la harpe celtique, prend le «shamrock» (le trèfle) comme emblème.

Inscrit au calendrier liturgique catholique à l’aube du XVIIe siècle, le 17 mars devient la Saint-Patrick, jour de fête pour les Irlandais qui tombe durant le Carême. Mais pour que tous puissent le célébrer, il est de tradition de le rompre lors de cette sainte journée.

Le Figaro