Robert Rundo, suprémaciste blanc américain, organisateur de fight clubs internationaux

La dernière destination connue du suprémaciste blanc américain Robert Rundo était la Bosnie-Herzégovine, après avoir été expulsé de Serbie par les autorités locales en mars dernier. Il a déclaré être sur la “liste des personnes interdites de vol” et s’est vanté du fait qu’il lui a fallu “quelques mois” pour passer des États-Unis à l’Europe de l’Est. Entre-temps, il attend de savoir si la Cour suprême entendra son ultime appel pour éviter une peine de prison pour des accusations d’émeutes fédérales.

Bien que personne ne sache exactement où se trouve Rundo, son dernier projet de prédilection – un réseau de groupes MMA d’extrême droite gérés localement et baptisés “Active Clubs” – fait son apparition aux États-Unis et ailleurs dans le monde. Par le biais de sa nouvelle organisation, Will2Rise, Rundo a cherché à s’allier avec des formations plus établies comme les Proud Boys et le Patriot Front en faisant appel à leur glorification de la masculinité, de la jeunesse, du nationalisme blanc et de la violence.

Deux canaux Telegram centralisés pour Will2Rise et “Active Club” donnent à Rundo et à d’autres leaders du mouvement la possibilité de vanter leur esthétique néofasciste hautement stylisée par le biais de vidéos et d’images de propagande, dont beaucoup sont générées par leur propre “média” Media2Rise.

La chaîne principale “active club” diffuse la propagande des fight clubs nationalistes du monde entier, comme des images d’hommes blancs musclés, le visage masqué, faisant des tractions, pratiquant la boxe ou graffitant des slogans ou des symboles nationalistes blancs. La chaîne permet également d’orienter les abonnés vers des chaînes plus petites, axées sur la vie locale, qui facilitent les rencontres dans le monde réel.

Selon les propres mots de Rundo, tirés du blog Media2Rise, il veut que les “Active Clubs” “réveillent les liens raciaux entre les proches” en “s’engageant dans des activités de fitness communes, en transpirant et en saignant ensemble”. Il se plaint que les scouts “n’apprennent plus aux garçons à être des hommes” et que les centres de fitness comme le YMCA sont “très éloignés des quartiers blancs.”

Rundo espère attirer de nouvelles recrues en leur promettant d’appartenir à quelque chose. Ce n’est pas inhabituel pour les groupes extrémistes, explique Cynthia Miller-Idriss, auteur du livre “Hate in the Homeland” et directrice du laboratoire de recherche et d’innovation sur la polarisation et l’extrémisme de l’American University, qui cite certains des slogans figurant sur les T-shirts vendus sur le site Web Will2Rise.

“Les messages qui ressortent de ces expressions nationalistes concernent également des qualités aspirationnelles telles que la solidarité, l’honneur, le courage, la confiance, la loyauté et la fraternité”, a déclaré Miller-Idriss. “Je pense que c’est une partie vraiment importante de la raison pour laquelle les gens sont attirés par ces mouvements. Les gens pensent que c’est juste à cause de la haine, mais souvent ils sont attirés par l’idée de faire partie de quelque chose.”

Depuis des années, les arts martiaux mixtes, ou MMA, sont un pilier de l’extrême droite en Europe, et Rundo ne cache pas son admiration pour les acteurs clés de cette scène. Il est très ami avec le hooligan de football néonazi russe Denis Niktin, qui codirige Media2Rise et possède une marque de style de vie néonazi “White Rex”. Les deux hommes enregistrent un podcast, diffusé sur leur site, dans lequel ils couvrent “les hauts et les bas, des événements clandestins de MMA aux descentes du FBI”. (Lorsque les autorités ont fouillé le domicile de Rundo en 2018, elles ont trouvé un grand portrait encadré d’Adolf Hitler).

Les experts disent qu’il y a des raisons de s’inquiéter de la nouvelle stratégie de Rundo. Il semble avoir appris de certaines des erreurs commises par le Rise Above Movement (RAM), un gang de combat de rue suprématiste blanc qu’il a fondé en 2016 en Californie du Sud. Comme “Active Clubs”, RAM s’appuyait sur l’accent mis par l’extrême droite européenne sur la forme physique et l’hyper-masculinité. Les membres du groupe ont voyagé au moins une fois pour s’entraîner avec le bataillon Azov, d’obédience néonazie, en Ukraine.

À plusieurs reprises, des membres du RAM se sont présentés à visage découvert à des manifestations en Californie et au violent rassemblement Unite the Right à Charlottesville et se sont battus avec des gauchistes, ce qui a exposé Rundo et d’autres à des poursuites pénales. Alors que des accusations se profilaient contre Rundo et trois autres membres du RAM en 2018, le jeune suprémaciste blanc a fui en Amérique centrale, où il a ensuite été arrêté par le FBI, puis ramené aux États-Unis.

À de multiples reprises, les membres de RAM se sont présentés à des manifestations en Californie et au violent rassemblement Unite the Right à Charlottesville à visage découvert et se sont battus avec des gauchistes, ce qui a laissé Rundo et d’autres personnes ouvertes à des poursuites pénales. Alors que des accusations se profilaient contre Rundo et trois autres membres du RAM en 2018, le jeune suprémaciste blanc a fui en Amérique centrale, où il a ensuite été arrêté par le FBI, puis extradé aux États-Unis.

Un juge a rejeté les accusations l’année suivante, concluant que leurs activités étaient protégées par le premier amendement. Cette année, une cour d’appel fédérale a rétabli les charges. (Il a été brièvement recherché par les autorités, puis il a gagné du temps en faisant appel à la Cour suprême des États-Unis, qui n’a pas encore décidé si elle allait entendre son cas).

“Alors que le RAM était un groupe, il y a la revendication d’un déni plausible dans le modèle de mouvement de club actif”, a déclaré Joshua Fisher-Birch, chercheur en terrorisme au Counter Extremism Project. “Rundo peut dire aux gens de sortir et d’organiser, de s’entraîner et de diffuser de la propagande, mais il n’est pas nécessairement le chef fonctionnel des clubs actifs dans le pays.”

Dans un article publié sur son site, Rundo lui-même dit qu’il espère obtenir un “effet de contagion” en encourageant les partisans à mobiliser d’autres personnes dans leurs communautés et à former leurs propres “clubs actifs.” “Le système et les médias vont gaspiller des tonnes d’énergie et de ressources pour éteindre un petit feu alors qu’un autre fait des étincelles ailleurs”, écrit-il. “Même si le système et leurs chiens parviennent à éteindre un seul feu, cela conduira à des résultats minimes car ces clubs sont généralement petits et locaux, ce qui contribue à le protéger des infiltrés et des actions plus larges des forces de l’ordre.”

Qui plus est, lorsque Rundo a créé le RAM, l’extrême droite moderne n’en était qu’à ses débuts. Cinq ans plus tard, l’extrémisme de droite a débordé sur le courant dominant. Les suprémacistes blancs, les anti-vaxx, les théoriciens du complot QAnon et les adeptes de MAGA se sont mélangés sur des plateformes de médias sociaux alternatifs comme Telegram et Parler, ou lors de manifestations contre les restrictions COVID-19 ou les résultats des élections de 2020. Des groupes comme les Proud Boys se présentent à des événements politiques grand public et sont acclamés par les personnes présentes. Et si les rixes sanglantes entre groupes idéologiquement opposés ont pu faire la une des journaux nationaux en 2016, de nos jours, la violence politique occasionnelle n’est qu’un autre passe-temps du week-end en Amérique.

Un nouveau rapport d’Advance Democracy Inc, un groupe de recherche d’intérêt public, a examiné comment Rundo, par le biais de son média, espérait exploiter une base plus large de recrues possibles aux États-Unis. Lorsque l’application d’extrême droite Parler a été mise hors ligne en janvier, les partisans de l’ancien président Donald Trump ont afflué en masse sur Telegram, créant une frénésie d’alimentation pour les extrémistes d’extrême droite qui avaient déjà une présence établie sur cette plate-forme – Rundo inclus.

“Rundo semble tenter d’étendre sa portée. Rundo a indiqué qu’il voyait de nombreux partisans blancs et masculins de Trump comme de nouvelles recrues potentielles pour le nationalisme blanc militant, en raison de la désillusion et de la persécution qu’ils ressentent sous l’administration américaine actuelle et le climat culturel dominant”, a écrit Advance Democracy Inc. “Le contenu de Media2Rise est déjà partagé par des chaînes sur Telegram qui semblent s’adresser à un public américain très conservateur.”

Les experts disent que Rundo semble également comprendre comment il peut exploiter les divisions au sein du spectre de l’extrême droite, construire des coalitions et atteindre un plus grand nombre de recrues potentielles.

“Ce type de construction de coalitions n’est pas surprenant pour moi. Puisque Rundo semble essayer de construire un vaste mouvement décentralisé et non un groupe unique, il est logique d’essayer d’impliquer d’autres groupes qui pourraient avoir une présence dans des régions spécifiques”, a déclaré Fisher-Birch. “C’est troublant dans la mesure où cela signifie qu’il y a plus de recrues potentielles pour ce mouvement”.

Par exemple, Rundo a joué sur l’aile de la suprématie blanche des Proud Boys, qui semble être de plus en plus frustrée par l’obsession de leurs dirigeants pour l’optique et leur soif de légitimité politique. Bien que, à première vue, les Proud Boys soient restés très actifs en s’insérant dans la politique locale, un grand hub Telegram lié aux Proud Boys, “Western Chauvinist”, a fait la promotion du contenu et des rencontres du “Active Club”.

(Fisher-Birch note qu’il n’est pas certain que des membres de bonne foi des Proud Boys aient rejoint des clubs actifs, mais il ne serait pas surpris que ce soit le cas. Cependant, en rejoignant un club actif, les Proud Boys risquent de violer leur “Constitution et règlement intérieur” définis dans un document de 2018 : Ils ne sont pas autorisés à faire partie d’organisations qui promeuvent “la suprématie d’une race sur une autre.”

Les chercheurs qui ont surveillé “Western Chauvinist”, dont les administrateurs prétendent être des Proud Boys de haut rang, affirment que la chaîne est devenue plus effrontément suprématiste blanche au cours de l’année dernière. La chaîne compte actuellement plus de 50 000 abonnés. (Les admins n’ont pas répondu à une demande de commentaire).

L’autre alliance clé que Rundo a conclue est avec Patriot Front, qui est apparu comme une faction dissidente de son prédécesseur néonazi “Vanguard America” à la suite du rassemblement Unite the Right de 2017. Patriot Front s’adresse aux hommes blancs de moins de 35 ans, et le groupe déguise à peine son nationalisme blanc en un Americana rouge-blanc-bleu. Ce sont des propagandistes prolifiques ; leurs tracts et leurs autocollants ont été répertoriés dans les 50 États et à Washington (à l’exception d’Hawaï). Alors que les Proud Boys sont connus pour être débraillés, boire de la bière et se bagarrer, le Patriot Front pourrait être considéré comme leur cousin plus strict, affirmativement nationaliste blanc. Les rares apparitions publiques du Patriot Front sont généralement méticuleusement préparées : Les membres se mobilisent comme une petite armée, le visage complètement couvert, apparemment dans le seul but d’obtenir des vidéos et des photos qu’ils pourraient ensuite transformer en propagande.

Quelque part entre les Proud Boys et le Patriot Front (avec un peu d’autres groupes plus petits, comme le Nationalist Social Club) se trouvent les “Active Clubs” de Rundo.

On ne sait pas exactement quelle est la taille de ces clubs, ni combien ils ont été créés. Fisher-Birch en a identifié au moins sept aux Etats-Unis et un au Canada, plus des groupes affiliés en Europe et en Australie, et note que, comme tout groupe extrémiste, “leur propagande exagère leur taille et leur efficacité”.

L’autre aspect notable de Will2Rise et de la tendance “Active Club” est son esthétique. Dans des vidéos publiées sur son site, Rundo donne des conseils aux suprémacistes blancs en herbe sur la manière de rendre leur style de vie attrayant et enviable pour les autres, par exemple en restant en forme et en mangeant sainement.

Les Active Clubs s’appuient fortement sur le symbolisme et les codes pour attirer des recrues potentielles et d’autres adhérents. Comme d’autres groupes d’extrême droite modernes, les clubs actifs évitent les capuches et les croix gammées du Klan pour adopter une esthétique un peu plus nuancée, qui se définit le mieux par les produits vendus sur le site Web de Will2Rise. Certains des T-shirts comportent des symboles associés à RAM ou à la marque de Nitkin, “White Rex”, ou des couleurs associées aux Proud Boys ou au Patriot Front.

“Les vêtements s’appuient sur des slogans et une iconographie propres au groupe, comme l’utilisation de “XIV” symbolisant les quatorze mots (un mantra suprématiste blanc), ou des slogans fascistes de la Seconde Guerre mondiale, plutôt que l’utilisation explicite de logos suprématistes blancs”, a déclaré Fisher-Birch. “L’idée est que ceux qui portent l’équipement Will2Rise ne sembleraient pas déplacés lors d’un événement de MMA, d’un show hardcore ou d’un skate park.”

Un autre T-shirt vendu via le site Web présente l’image d’un homme masqué qui jette un cocktail Molotov tandis que des voitures brûlent derrière lui. Le texte sur le T-shirt indique “Pas de visage, pas d’affaire”.

“Il n’y a rien de codé là-dedans”, a déclaré Miller-Idriss. “C’est tout simplement un conseil juridique. Pour moi, il est frappant de voir la recommandation ouverte de couvrir le visage, dans ce qui semble être une tentative directe d’offrir aux partisans du mouvement des conseils juridiques gratuits.”

Bien que Rundo soit resté muet sur ses allées et venues actuelles, il a donné quelques indices par le biais de podcasts. Au cours d’un podcast enregistré par un groupe d’extrême droite en Nouvelle-Zélande, il a expliqué qu’il était plus facile de ne pas être repéré en Europe de l’Est, car les locataires peuvent souvent louer un appartement par le biais d’un accord verbal avec un propriétaire, au lieu de devoir fournir les nombreux documents généralement exigés aux États-Unis.

Dans ce podcast, l’animateur a fait remarquer qu’il était surpris que le gouvernement ne soit pas encore venu le chercher. “J’aurais pensé qu’ils auraient perdu du temps et des ressources, comme pour vous traquer”, ont-ils dit. Aujourd’hui, Rundo dit qu’il évite de prendre l’avion. Il affirme avoir vécu au moins deux expériences où des agents des services de renseignements locaux l’attendaient à sa descente d’avion.

(Gavin McInnes, qui a fondé les Proud Boys en 2016, a été cofondateur de VICE en 1994. Il a quitté l’entreprise en 2008 et n’a pas eu d’implication depuis).

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