Royaume-Uni : Le matériel médical conçu par et pour les Blancs leur donnerait un accès privilégié aux soins

Des masques chirurgicaux aux systèmes d’intelligence artificielle, plusieurs équipements médicaux, utilisés notamment lors de l’actuelle pandémie de Covid-19, présentent des biais de race ou de genre. Conçus pour l’homme blanc, ils lui donneraient un accès privilégié aux soins.

Sajid Javid, le secrétaire d’État à la santé et à la protection sociale du Royaume-Uni, annonce le lancement d’une étude sur le racisme systémique et les tendances discriminatoires liées au genre dans le secteur des équipements médicaux. Certains s’interrogent en effet sur la fiabilité de ces matériels pour les femmes et pour les personnes de couleur.

Il est facile de supposer que les machines traitent tout le monde de la même façon, mais les technologies sont créées et développées par des personnes, c’est pourquoi des préjugés, si involontaires soient-ils, peuvent apparaître ici aussi”, écrit Sajid Javid dans le Sunday Times.

Fausser les résultats d’un appareil

Examinons certains des appareils médicaux potentiellement concernés. L’oxymètre mesure le volume d’oxygène dans le sang. C’est un outil essentiel, par exemple pour déterminer quels patients souffrant du Covid-19 doivent être hospitalisés – entre autres parce que certains peuvent avoir un niveau d’oxygène dangereusement bas sans le savoir. Or cet appareil fonctionne peut-être moins bien pour les personnes à la peau sombre.

D’après le service de santé public [NHS] du Royaume-Uni et l’Agence de régulation des produits médicaux et de santé, il est possible que les oxymètres de pouls surestiment la quantité d’oxygène dans le sang de ces patients. Ces appareils sont conçus pour les Blancs, expliquait Sajid Javid au Guardian? “Conséquence, on est moins susceptible de se retrouver sous oxygène si on a la peau noire ou foncée parce que les résultats sont tout simplement faux.”

Selon les experts, cette inexactitude est peut-être l’une des raisons pour lesquelles le taux de mortalité est plus élevé au sein des minorités ethniques, même si d’autres facteurs peuvent entrer en jeu, par exemple le fait d’exercer un emploi où l’on est davantage exposé aux autres individus.

Des caractéristiques faciales négligées

Des inquiétudes ont toutefois été soulevées quant au fait que les appareils fonctionnent moins bien pour les patients à la peau plus foncée. Le NHS England et la Medicines and Healthcare products Regulatory Agency (MHRA) affirment que les oxymètres de pouls peuvent surestimer la quantité d’oxygène dans le sang.

Javid a déclaré au Guardian le mois dernier que les appareils étaient conçus pour les caucasiens. “En conséquence, vous aviez moins de chances de vous retrouver sous oxygène si vous étiez noir ou brun, parce que la lecture était tout simplement fausse”, a-t-il déclaré.

Les experts estiment que ces inexactitudes pourraient être l’une des raisons pour lesquelles les taux de mortalité sont plus élevés chez les personnes issues de minorités ethniques, bien que d’autres facteurs puissent également jouer un rôle, comme le fait de travailler dans des emplois où l’on est davantage exposé aux autres.
Masques respiratoires

Les masques respiratoires de qualité médicale sont essentiels pour protéger les travailleurs de la santé contre le Covid, car ils offrent une protection à l’utilisateur contre les particules, petites et grandes, que les autres expirent.

Toutefois, pour offrir une protection optimale, les masques filtrants doivent être correctement ajustés et des recherches ont montré qu’ils ne sont pas aussi bien adaptés aux personnes de certaines origines ethniques.

“Une protection virale adéquate ne peut être assurée que par des respirateurs qui s’adaptent correctement aux caractéristiques faciales de l’utilisateur. Les taux d’ajustement initiaux (le taux de réussite à un test d’ajustement) varient entre 40 et 90 % et sont particulièrement faibles chez les femmes et les travailleurs de la santé asiatiques”, indique une étude publiée en 2020.

Une autre publiée en septembre a constaté que les études sur l’ajustement de ces EPI se concentraient en grande partie sur des populations caucasiennes ou à ethnie unique. “Les personnes BAME restent sous-représentées, ce qui limite les comparaisons entre les groupes ethniques”, indique le rapport.
Spiromètres

Les spiromètres mesurent la capacité pulmonaire, mais les experts s’inquiètent de l’existence de biais raciaux dans l’interprétation des données recueillies par ces gadgets.

Une femme souffle dans un spiromètre

Dans un article publié dans la revue Science, le Dr Achuta Kadambi, ingénieur électricien et informaticien à l’Université de Californie à Los Angeles, a déclaré que les Noirs et les Asiatiques sont supposés avoir une capacité pulmonaire inférieure à celle des Blancs – une croyance qui, selon lui, pourrait être fondée sur des inexactitudes dans des études antérieures. En conséquence, des facteurs de “correction” sont appliqués à l’interprétation des données du spiromètre – une situation qui peut affecter l’ordre dans lequel les patients sont traités.

Par exemple, avant la “correction”, la capacité pulmonaire d’un Noir peut être mesurée comme étant inférieure à celle d’un Blanc, écrit Kadambi.

“Après la ‘correction’ à une capacité pulmonaire de base plus faible, les plans de traitement donneraient la priorité à la personne blanche, car on s’attend à ce qu’une personne noire ait une capacité pulmonaire plus faible, et donc sa capacité doit être beaucoup plus faible que celle d’une personne blanche avant que sa réduction soit considérée comme une priorité.”

Selon M. Kadambi, un autre domaine susceptible d’être affecté par les préjugés raciaux est la pléthysmographie à distance, une technologie dans laquelle le pouls est mesuré en observant les changements de couleur de la peau capturés par vidéo. Selon M. Kadambi, ces indices visuels peuvent être biaisés par la teneur en mélanine de la subsurface, autrement dit la couleur de la peau.
Systèmes d’intelligence artificielle

L’IA est de plus en plus développée pour des applications dans le domaine de la santé, notamment pour aider les professionnels à diagnostiquer des maladies. On craint toutefois que les biais dans les données utilisées pour développer de tels systèmes ne les rendent moins précis pour les personnes de couleur.

Ces inquiétudes ont récemment été soulevées à propos des systèmes d’IA destinés à diagnostiquer les cancers de la peau. Des chercheurs ont révélé que peu de bases de données d’images librement accessibles, qui pourraient être utilisées pour développer de tels systèmes d’IA, contiennent des informations sur l’origine ethnique ou le type de peau. Parmi celles où ces informations sont enregistrées, seule une poignée de personnes sont enregistrées comme ayant une peau brune ou noire.

C’est un problème que Javid a reconnu. En annonçant le mois dernier un nouveau financement pour des projets d’IA visant à lutter contre les inégalités raciales dans le domaine des soins de santé, comme la détection de la rétinopathie diabétique, il a indiqué qu’un des domaines d’intervention serait l’élaboration de normes pour s’assurer que les ensembles de données utilisés dans le développement des systèmes d’IA sont “divers et inclusifs”.

“Si nous ne formons notre IA qu’en utilisant principalement des données provenant de patients blancs, elle ne peut pas aider notre population dans son ensemble. Nous devons nous assurer que les données que nous collectons sont représentatives de notre nation”, a-t-il déclaré.

The Guardian