Royaume-Uni : Une artiste figurative attribue une place aux Noirs dans l’histoire de l’art et l’aristocratie européenne

L’artiste de 24 ans Glory Samjolly s’est tournée vers les médias sociaux pour documenter les figures sous-représentées de la société dans l’Ancien le Nouveau Monde. Ses peintures sont conçues comme une réplique au manque de nobles noirs dans les portraits européens historiques, a-t-elle déclaré dans une interview depuis son domicile à Londres. Il était et il est toujours “si rare de trouver des Afro-Européens qui ne soient pas des esclaves ou des serviteurs à l’arrière-plan d’un tableau“, déclare Glory Samjolly, qui a étudié les beaux-arts à l’Université des arts de Londres. Je me suis demandé : “Attendez, où est le reste de cette œuvre ?”.

Ayant du mal à trouver des Noirs représentés dans des œuvres artistiques classiques, elle a décidé de créer ses propres portraits à l’huile d’artistes contemporains, de chefs d’entreprise, d’écrivains et d’intellectuels dans des costumes et des décors évocateurs des maîtres européens. Certains d’entre eux, mais pas tous, sont des amis qui acceptent de poser pour Glory Samjolly, qui les peint à l’huile sur un fond d’époque, en appliquant ses effets ornementaux floraux sur la toile par un procédé appelé transfert d’huile. (Elle vend des tirages de ses peintures sur son site web).

“Les honorables femmes de Slayage dans leur bureau”.

Stratégiquement en phase avec son époque, elle a rapidement commencé à parcourir internet à la recherche d’œuvres historiques pour s’en inspirer. Elle les a postées sur son compte Instagram, “Blackaristocratart”, où figurent des figures afro-européennes de haute stature et de noblesse habituellement négligées par les historiens de l’art.

L’actrice Golda Rosheuvel, au centre, dans le rôle de la reine Charlotte dans la série Netflix “Bridgerton”.

“Je veux mettre en avant ces personnages qui étaient des notes de bas de page dans l’histoire”, a-t-elle déclaré à propos de ses posts, ajoutant : “Ils sont une façon de reconstruire la manière dont les personnes noires et ethniques se perçoivent elles-mêmes”.

Sa galerie Instagram – elle prévoit de trouver un espace physique pour accueillir les agrandissements de ces images – comprend le portrait d’Ivan Gannibal, éminent chef militaire et grand-oncle du poète russe Alexandre Pouchkine, réalisé par Dmitry Levitzky à la fin du XVIIe siècle, ainsi qu’un portrait de Pouchkine lui-même, dont certains spécialistes pensent qu’il est d’origine africaine.

Ivan Gannibal

Pouchkine

Alessandro de Médicis, le souverain de Florence au milieu des années 1500, apparaît, tout comme Dido Elizabeth Belle, la fille d’un capitaine de la marine britannique et d’une esclave, qui a grandi aux côtés de sa cousine blanche, Lady Elizabeth Murray, dans le cadre somptueux de Kenwood House à Hampstead.

Ses posts Instagram, qui portent également sur des personnages contemporains, ne sont pas nés dans un vide de la culture pop. Dans “Sanditon”, une adaptation de Jane Austen diffusée sur PBS, Crystal Clarke incarne une héritière antiguaise d’origine mixte. La distribution de “Bridgerton” est emmenée par Golda Rosheuvel dans le rôle de la reine Charlotte, un personnage inspiré d’une noble historique considérée comme métisse. (Une préquelle prévue se concentrera sur le passage à l’âge adulte de la reine Charlotte.) Et il y a “The Gilded Age”, la série de HBO, avec Denée Benton dans le rôle de Peggy Scott, un écrivain en herbe dont les parents aisés vivent avec leurs propres domestiques.

Mme Samjolly n’est pas la première artiste contemporaine à déployer comme thème le trou béant de la représentation. Elle cite parmi ses influences les œuvres de Yinka Shonibare, un peintre et sculpteur nigérian qui explore les questions de race et de classe, de l’Américain Kehinde Wiley, dont les portraits héroïques sont un clin d’œil extravagant aux maîtres, et de Fabiola Jean-Louis, une Haïtienne qui drape une noblesse afro-européenne imaginaire dans des vêtements d’époque.

Le concept d’une élite noire est étudiée depuis longtemps par les chercheurs. Parmi les plus récents, citons Olivette Otele, professeur d’histoire de l’esclavage à l’université de Bristol en Angleterre et auteur de “African Europeans : An Untold History”, qui documente l’ascension de personnages historiques tels que le ministre afro-néerlandais Jacobus Capitein et Johannes Maurus, Lord Chamberlain du royaume de Sicile au XIIIe siècle.

Christina Proenza-Coles, dans son livre “American Founders”, a étudié les contributions des Noirs à la formation du Nouveau Monde, écrivant qu’au XIXe siècle, “les Afro-Américains ont activement négocié les termes du républicanisme et de la citoyenneté”, en tant que médecins, avocats, chefs militaires et militants politiques.

Mais c’est la représentation visuelle de ces figures élevées qui résonne le plus vivement chez Mme Samjolly, dont les peintures ont été exposées à la fin de l’année dernière à Kirby Hall, dans le Northamptonshire, puis, en décembre dernier, à Circolo, un espace pop-up Gucci à Shoreditch, dans l’est de Londres.

Je veux mettre en avant ces personnages qui étaient des notes de bas de page dans l’histoire”

Elle aime toujours se dépeindre, elle et ses amis, dans des parures d’époque. “J’aime la richesse et l’éclat de l’art classique”, dit-elle. Je me demande : “Et si j’étais vraiment l’un de ces portraits ? À quoi aurais-je ressemblé en vivant à cette époque ?”

La réponse demeure en suspens, car, comme elle l’a noté, les quelques femmes de couleur qui apparaissent dans les portraits historiques “sont souvent très humbles et sans beaucoup de charisme”.

J’ai l’intention de changer cela.”

The New York Times